jura

Uit een nieuw onderzoek van een internationaal team van wetenschappers blijkt dat zoogdieren tien keer sneller evolueerden tijdens het Midden-Jura dan tijdens het Boven-Jura.

In het Jura, die duurde van ongeveer 201 tot 145 miljoen jaar geleden, bloeiden de dinosauriërs op en ontstonden de eerste vogels. Ook liepen er al zoogdieren rond. Vroeger dachten wetenschappers dat zoogdieren tijdens het Jura kleine insecteneters waren, maar recent zijn er fossielen gevonden die aantonen dat zoogdieren in het Jura in allerlei soorten en maten voorkwamen.

In het Midden-Jura (174-163 miljoen jaar geleden) evolueerden zoogdieren het snelst. “In deze periode zijn lichaamsvormen en gebitten ontstaan die tientallen miljoen jaren daarna nog steeds herkenbaar waren”, legt Dr Roger Close van de Oxford universiteit uit. “Iedere miljoen jaar vonden er gemiddeld acht veranderingen per genus plaats. Evolutie verliep tijdens het Midden-Jura tien keer zo snel als tijdens het Boven-Jura, oftewel 163 tot 145 miljoen jaar geleden.”

Vooral de Theria evolueerden razendsnel. Leden van de onderklasse Theria – waartoe buideldieren en placentadieren behoren – evolueerden tijdens het Midden-Jura namelijk dertien keer zo snel als andere zoogdieren. Toch stopte dit proces in het Boven-Jura. “We weten niet waarom deze dieren zo snel evolueerden”, vervolgt Close. “Misschien door veranderingen in de omgeving? Het zou kunnen dat zoogdieren dankzij unieke eigenschappen – viviparie (in staat om een levend wezen te baren), warm bloed, vacht – zich konden verspreiden en er dus meer diversiteit ontstond.”