het-fossiel

Wetenschappers hebben een 125 miljoen jaar oud fossiel gevonden van een zoogdier. De schaduwen van de vacht van het dier zijn nog duidelijk te zien. Hiermee is dit zoogdier het oudste exemplaar met haren.

Het gaat in dit geval om de Spinolestes xenarthrosus. Het goedbewaarde fossiel van de Spinolestes xenarthrosus bevat een ondervacht, kleine egelachtige stekels en zelfs zacht weefsel (o.a. van een lever en een long). De microscopisch kleine haar- en stekelstructuren zijn de oudste haren en stekels in de evolutionaire geschiedenis van zoogdieren.

Aan het onderzoek werkten Spaanse, Duitse en Amerikaanse wetenschappers mee. Zij publiceerden het paper in het wetenschappelijke vakblad Nature. “Dit is een spectaculaire vondst”, vindt onderzoeker Zhe-Xi Luo van de universiteit van Chicago. “Het is fascinerend dat we gefossiliseerde haar en stekels aantreffen bij zo’n oud fossiel.”

Triconodonten
De Spinolestes xenarthrosus behoorde tot de triconodonten. Deze primitieve zoogdieren waren waarschijnlijk bodembewoners, die ’s nachts op pad gingen om te jagen op insecten en andere kleine dieren. De Spinolestes xenarthorsus was ongeveer 24 centimeter lang en woog 50 tot 70 gram. Dit komt – qua lengte en gewicht – overeen met een jonge rat.

Boven- en ondervacht
Opvallend aan de Spinolestes is dat er meerdere haren uit dezelfde porie komen. Dit zien we vandaag de dag ook terug bij konijnen, die dankzij dit evolutionaire ‘trucje’ een boven- en een ondervacht hebben. De stekels op de rug van de Spinolestes zijn slechts eentiende van een millimeter lang, dus de stekels zijn bij lange na nog niet zo indrukwekkend als die van moderne egels.

“Dankzij dit fossiel weten we dat enkele belangrijke kenmerken van zoogdieren 125 miljoen jaar geleden al aanwezig waren, toen dinosauriërs nog over de aarde liepen”, zegt Luo.