melkweg

De bewegingen die onze aarde door donkere materie maakt, heeft invloed op de banen van kometen en de temperatuur van de aardkern en kan leiden tot massa-extincties. Dat concludeert onderzoeker Michael Rampino.

Ons zonnestelsel bevindt zich in de Melkweg. Nauwkeuriger gezegd: in de galactische schijf van de Melkweg. Deze schijf bestaat uit spiraalarmen en ons zonnestelsel bevindt zich in één van de kleinere spiraalarmen. Daar is het een drukte van belang: dit deel van ons sterrenstelsel is bezaaid met sterren en gas- en stofwolken. Ook vinden we er een flinke concentratie donkere materie.

Ons zonnestelsel is op reis
Uit eerder onderzoek is al gebleken dat ons zonnestelsel elke 250 miljoen jaar een rondje rond het centrum van de Melkweg voltooit. Ongeveer elke dertig miljoen jaar komt ons zonnestelsel daarbij door een zeer drukbevolkt gebied heen waar ook veel donkere materie te vinden is. Rampino stelt nu dat er een correlatie is tussen de route die het zonnestelsel door onze Melkweg aflegt en ellende op aarde (waaronder massa-extincties zoals het uitsterven van de dinosaurus).

Donkere materie
Ongeveer een kwart van de materie in ons universum is donkere materie. Hoe donkere materie precies in elkaar steekt, weten we niet. Dat het belangrijk is, is wel duidelijk. Samen met donkdere materie kan het zwaartekracht creëren die er onder meer voor zorgt dat draaiende sterrenstelsels niet uit elkaar vliegen.

Kometen
Wanneer ons zonnestelsel op reis is, verstoort het de donkere materie die op haar beurt weer de baan van kometen – die zich normaliter op grote afstand van de aarde, aan de rand van ons zonnestelsel bevinden – verstoort. Dat zorgt ervoor dat kometen die eigenlijk niet in de buurt van de aarde horen te komen een andere baan aannemen. En in sommige gevallen stuurt die baan ze recht op de aarde af. De beroemde komeet die zo’n 66 miljoen jaar geleden op aarde insloeg en vele soorten de kop kostte (waaronder de dinosaurus) is daar zomaar één voorbeeld van, zo stelt Rampino.

Vulkaanuitbarstingen
Maar dat is niet de enige manier waarop donkere materie voor ellende kan zorgen op aarde. Elke keer wanneer de aarde door de donkere materie beweegt, kan die donkere materie zich opstapelen in de kern van de aarde. Daar vernietigen de deeltjes elkaar en daarbij komt een flinke hoeveelheid warmte vrij. Die warmte kan volgens Rampino onder meer vulkaanuitbarstingen en een omkering van het magnetisch veld van de aarde in gang zetten.

“We hebben het geluk dat we leven op een planeet die ideaal is voor het ontstaan van complexe levensvormen,” stelt Rampino. “Maar de geschiedenis van de aarde bevat diverse massa-extincties en sommige massa-extincties kunnen we maar moeilijk verklaren. Het kan zijn dat donkere materie het antwoord is. Net zoals het van groot belang is op grote schaal, kan het ook een directe invloed hebben op het leven op aarde.” Volgens Rampino zouden geologen wanneer ze massa-extincties of vulkaanuitbarstingen bestuderen niet alleen naar processen die inherent zijn aan de aarde moeten kijken, maar ook rekening moeten houden met de baan die ons zonnestelsel door de Melkweg trekt.