Het Chinese schip dat nabij het Great Barrier Reef is vastgelopen heeft al meer dan twee ton olie gelekt. En er zit nog zo’n 950 ton in. De olieramp is een grote reden tot zorg: het Great Barrier Reef is het grootste koraalrif ter wereld, maar is tegelijkertijd bijzonder kwetsbaar.

Australië werkt hard om te voorkomen dat de olie het rif bereikt. Het schip wordt gestabiliseerd en met chemische stoffen wordt geprobeerd om de dikke laag olie te versplinteren. Ook is zojuist bekend geworden dat de olie uit het schip wordt gepompt.

Het schip kwam zaterdag vast te zitten op de Klippen van Douglas. In dat gebied mag maar beperkt gevaren worden, omdat het zo dicht bij het Great Barrier Reef ligt. De eigenaar van het schip, een Chinees bedrijf, wacht naar alle waarschijnlijkheid dan ook een hoge boete voor het verlaten van de reguliere vaarweg: tot 920.000 dollar (680.000 euro)

Het schip – dat zo’n 65.000 ton kolen aan boord heeft – ligt niet muurvast, maar deint nog mee op de bewegingen van de zee en dat is gevaarlijk, omdat elke beweging meer schade veroorzaakt. Welke invloed de kolen en olie op het rif heeft, is moeilijk in te schatten. “In het verleden dachten we altijd dat het rif alles kan behappen,” vertelt geoloog Greg Webb. “Maar ik denk dat we de laatste tien jaar beginnen te begrijpen dat dat wellicht niet zo is.”

Kevin Rudd, premier van Australië, liet weten woedend te zijn. Hij noemt het een schande dat een schip zover van de vaarroute kon afwijken. Rudd beloofde een onderzoek in te stellen. Ook wordt er gekeken naar een wetswijziging die ervoor moet zorgen dat dit niet meer kan gebeuren.