De opwarming van de aarde zorgt in oceanen voor extreem zout of extreem fris water. Dat concluderen onderzoekers. Het werkt als volgt: door de warmte verdampt meer water, waardoor de concentratie zout hoger wordt. Waar veel regen valt, gebeurt het tegenovergestelde: dat water wordt minder zout.

Er ontstaan dan ook extremen. Sommige wateren worden heel erg zout, terwijl andere wateren veel frisser worden. De onderzoekers baseren hun conclusies op diverse metingen van het zoutgehalte in de oceanen en de temperaturen die in diezelfde periode voorkwamen. Er werden in totaal zo’n 460.000 metingen onder de loep genomen. De onderzoekers filterden voor de betrouwbaarheid van het onderzoek diverse extreme gebeurtenissen uit de onderzoeksresultaten. Zo werd de El Nino bijvoorbeeld niet meegenomen.

Al snel bleek dat de subtropische en door verdamping gedomineerde wateren zoals de Indische, Atlantische en Stille Oceaan zouter werden. De meer tropische wateren op hogere breedte werden juist minder zout doordat er minder water verdampt dan er aan regen valt.

De veranderingen in het zoutgehalte beperken zich natuurlijk niet tot één gebied. De onderzoekers ontdekten dat het zout beweegt en de paden van de watercirculatie volgt. Dat betekent dat de oceanen niet alleen aan het oppervlak, maar ook op grotere diepte zout worden. Het is voor het eerst dat onderzoekers met zulke duidelijke metingen en conclusies omtrent het zoutgehalte van de oceanen komen.