Al zo’n tien miljoen jaar nadat een sterrenstelsel (met daarin een zwart gat) botst met een ander sterrenstelsel ontstaan de eerste zwaartekrachtsgolven. Dat suggereren simulaties.

Meer dan 100 jaar geleden voorspelde Albert Einstein het bestaan van zwaartekrachtsgolven: rimpelingen in de ruimtetijd. En eerder dit jaar hebben onderzoekers deze zwaartekrachtsgolven voor het eerst gedetecteerd. Een enorme doorbraak!

Zwarte gaten
De gedetecteerde zwaartekrachtsgolven werden veroorzaakt door het samensmelten van twee zware zwarte gaten. Onduidelijk was echter op welk moment deze zwaartekrachtsgolven precies gegenereerd werden. Zwitserse onderzoekers denken dat nu te weten.

Simulaties
De onderzoekers trekken die conclusie op basis van simulaties. Tijdens die simulaties lieten ze twee drie miljard jaar oude sterrenstelsels samensmelten. In het hart van deze sterrenstelsels bevonden zich zwarte gaten. Met behulp van supercomputers berekenden de onderzoekers de tijd die de twee zwarte gaten nadat de sterrenstelsels met elkaar in botsing kwamen nodig hadden om krachtige zwaartekrachtsgolven te genereren. “Het samensmelten van de twee zwarte gaten triggerde al na tien miljoen jaar de eerste zwaartekrachtsgolven,” vertelt onderzoeker Lucio Mayer. Dat betekent dat de zwaartekrachtsgolven ongeveer honderd keer sneller ontstaan dan werd gedacht.

Naar verwachting gaan we de komende decennia nog veel meer zwaartekrachtsgolven detecteren. En wel dankzij eLISA. Onderzoekers kunnen niet wachten: naar verwachting kunnen zwaartekrachtsgolven ons ontzettend veel vertellen over zwarte gaten, neutronensterren, supernova’s en de oerknal.