En een vicieuze cirkel is geboren…

Dat stellen onderzoekers in het blad Alcoholism: Clinical & Experimental Research. Ze baseren zich op een onderzoek onder mensen die met mate alcohol nuttigen, zware drinkers en binge drinkers. De eerste groep herbergde vrouwen die in het afgelopen jaar niet meer dan 7 alcoholische drankjes per week hadden genuttigd en mannen die er niet meer dan 14 per week hadden gedronken. Ook was er binnen deze groep in het afgelopen jaar geen enkele keer sprake geweest van binge drinking, oftewel het nuttigen van 4 of meer (voor vrouwen) of 5 of meer (voor mannen) alcoholische drankjes per gelegenheid. De zware drinkers waren mensen die wekelijks minstens 8 alcoholische drankjes (voor vrouwen) of 15 alcoholische drankjes (voor mannen) achterover sloegen en wellicht ook wel eens aan binge drinking hadden gedaan. De binge drinkers dronken met regelmaat net zoveel als de gematigde drinkers, maar hadden in de maand ervoor ook minstens één keer aan binge drinking gedaan.

Genen
De onderzoekers richtten zich in de studie op twee genen die van invloed zijn op het drinkgedrag: PER2 en POMC. Deze twee genen bleken onder zware en binge drinkers veranderd te zijn. Ook was de genexpressie – oftewel de snelheid waarmee deze genen eiwitten produceren – bij de zware en binge drinkers afgenomen. En hoe meer de zware en binge drinkers dronken, hoe sterker de genexpressie afnam.


Verlangen naar alcohol
Maar wat was nu de impact van deze veranderingen? Om daar meer vat op te krijgen, zetten de onderzoekers een experiment op. De proefpersonen kregen verschillende afbeeldingen te zien. Het ging om neutrale plaatjes, maar ook plaatjes die verband hielden met stress en afbeeldingen die verband hielden met alcohol. Ook kregen ze bierblikjes te zien, waarna ze het bier mochten proeven en genoteerd werd hoe gemotiveerd ze waren om alcohol te nuttigen. Het onderzoek wijst erop dat de door de alcohol veroorzaakte veranderingen in de twee genen ertoe leidden dat zware en binge drinkers veel sterker naar alcohol verlangen.

“We ontdekten dat mensen die veel alcohol drinken hun DNA zo veranderen, dat ze nog sterker snakken naar alcohol,” vertelt onderzoeker Dipak K. Sarkar. “Dit helpt mogelijk verklaren waarom alcoholisme zo’n krachtige verslaving is en kan op een dag bijdragen aan nieuwe manieren om alcoholisme te behandelen of te voorkomen dat daarvoor vatbare mensen verslaafd raken.”