Het was lang gissen: hoe oud waren de zwarte koralen in de Caribische Zee? Wetenschappers zijn er nu eindelijk uit en wat blijkt? Sommige koralen hebben het Romeinse rijk nog meegemaakt.

“Het feit dat de dieren duizenden jaren leven, verbaast me,” vertelt onderzoeker Nancy Prouty. Samen met collega’s bestudeerde ze het koraal dat tot enkele kilometers diep voorkomt.

Groei
Het zwarte koraal groeit langzaam: zo’n 8 tot 22 micrometer per jaar. Zelfs het koraal dat 2000 jaar oud is, is klein. Elke keer als het koraal groeit, vormt het een nieuwe laag op een oude. Door deze lagen en de samenstelling ervan te bestuderen, kan de leeftijd van het koraal worden vastgesteld.

Kwetsbaar
2000 jaar leven. Het is niet voor iedereen weggelegd. En dat is niet zo gek: lang leven heeft ook nadelen. Zo hebben de koralen veel meer moeite om zich aan veranderingen aan te passen.

Ondiep
Het koraal leeft op grote diepte, maar wordt indirect beïnvloed door het water aan het oppervlak. Het koraal leeft namelijk van organische materie die vanuit het ondiepe water naar beneden zakt.

Het koraal heeft al heel wat gezien, maar heeft in al die jaren nog steeds dezelfde functie voor de mensheid. Net als vroeger wordt het koraal gebruikt om sieraden van te maken.