Onderzoekers hebben ontdekt dat huidbacteriën bepalen of een malariamug iemand ‘aantrekkelijk’ vindt of niet. Elke bacteriesoort heeft een eigen geur en de mug herkent die uit duizenden. Zo moet het dier niets hebben van de pseudomonasbacteriën, maar is deze dol op stafylokokken. Des te meer huidbacteriën en geurtjes iemand heeft, des te aantrekkelijker deze voor de mug wordt.

Een zweetgeur ontstaat doordat bacteriën het zweet omzetten in (nare) geurtjes. Verhulst nam vijf van die huidbacteriën die elk hun ‘eigen parfum’ maakten en onderzocht hoe muggen zowel in Wageningen als Kenia op de geuren reageerden. Daarna testte hij de zweetgeur van 48 vrijwilligers. De resultaten zijn overduidelijk. De mug Anopheles gambiae moest niets hebben van de huidbacterie pseudomonas. Maar de andere vier bacteriën zorgen ervoor dat de mug toeslaat.

WIST U DAT…

…wetenschappers een mug hebben ‘ontwikkeld’ die malaria-proof is?

Het is nog niet helemaal duidelijk welke geurstoffen allemaal in de meest aantrekkelijke zweetgeur zitten. Eén mens kan namelijk wel driehonderd geurstoffen produceren en één bacterie is zeker goed voor vijftien geurtjes. Maar na onderzoek moet uitwijzen hoe het allemaal precies zit.

Het onderzoek is belangrijk, want onderzoekers hopen zo uiteindelijk de ultieme geurval te produceren. In deze val moet een geur komen te zitten die muggen zo aantrekkelijk vinden dat ze de mens links laten liggen. Maar het vinden van die perfecte geur is nog niet eenvoudig. “We hebben nu enkele geurstoffen die het goed doen,” vertelt Verhulst. “Aan die topkandidaten voegen we steeds een geurcomponent toe, waarna de muggen aangeven welke geur ze aantrekkelijker vinden. Zo hopen we op een steeds ingewikkelder en betere blend te komen.”