Geen woorden maar daden: de Zwitsers gaan het probleem van ruimteafval te lijf met een satelliet.

Dat melden de Zwitsers zelf in een persbericht. Vanaf deze week wordt er door wetenschappers gewerkt aan de bouw van CleanSpace One: een satelliet die ruimteafval verwijdert.

Problemen
Ruimteafval is een serieus probleem. Kleinere en grotere stukken van ruimtevaartuigen en satellieten bevinden zich in een baan om de aarde. En dat zorgt voor problemen. Zo moet het internationale ruimtestation regelmatig uitwijken voor ruimteafval. Om te voorkomen dat toekomstige ruimtemissies door ruimteafval mislukken, moet er iets gebeuren. Er zijn al veel ideeën geopperd: afval weglaseren bijvoorbeeld. Of een ruimtevaartuig laten dreggen naar afval. Maar tot concrete plannen is het nooit gekomen. Tot nu. De Zwitsers nemen het heft in handen.

Ruimteafval
In de baan om de aarde bevinden zich zeker 16.000 stukken ruimteafval met een diameter van tien centimeter of groter. Het meeste ruimteafval is van Chinese komaf. Overigens zijn ook kleinere stukken afval een reden tot zorg: zij kunnen toch nog voor grote problemen zorgen als ze met grote snelheid op bijvoorbeeld het internationale ruimtestation stuiten.

Grijpen
De bouw van zo’n schoonmaak-satelliet is nog niet gemakkelijk. Er wordt namelijk nogal wat van CleanSpace One gevraagd. Eerst moet deze zijn baan aan kunnen passen aan de baan van het afval. Vervolgens moet deze in staat zijn om het afval te grijpen en stabiliseren. Dat laatste is lastig: u moet er rekening mee houden dat CleanSpace One op het moment dat deze afval achtervolgt een snelheid van 28.000 kilometer per uur heeft. De kans dat met zo’n snelheid mis wordt gegrepen is natuurlijk redelijk groot. Zodra de satelliet het afval te pakken heeft, daalt deze af. Dan is het de bedoeling dat zowel het afval als de satelliet in de atmosfeer vergaat.

Wegwerp
Dat betekent dus dat CleanSpace One in eerste instantie een wegwerpsatelliet is. Zodra CleanSpace One echter een beetje werkt, willen de Zwitsers een prototype ontwikkelen dat meerdere keren afval kan verzamelen.

Voor het ontwerp en de eerste lancering van CleanSpace One is ongeveer 8,2 miljoen euro uitgetrokken. Als alles volgens plan verloopt kan de satelliet binnen drie tot vijf jaar zijn eerste – en tevens laatste – ritje maken. En als dat alles goed gaat, volgen er ongetwijfeld nog meer van deze satellieten en behoort het probleem van rondzwervend ruimteafval hopelijk rap tot het verleden.

Hebbes! Afbeelding: EPFL.