Afgaand op teruggevonden wervels stoot het beest de vorige recordhouder wellicht ruimschoots van de troon.

Al enkele jaren staat Patagotitan mayorum – een reusachtige plantenetende dinosaurus met een geschatte lengte van zo’n 37 meter – te boek als ‘de grootste dinosaurus die ooit is ontdekt’. Maar die titel lijkt de gigant (te zien op de afbeelding bovenaan dit artikel) nu kwijt te raken; in Argentinië hebben onderzoekers de resten opgegraven van een dinosaurus die zo op het eerste gezicht bezien, nog net een slag groter was.

Wervels
De onderzoekers deden de vondst in Argentinië. In 98 miljoen jaar oude gesteentelagen stuitten ze op 24 gigantische wervels. “De eerste staartwervel is 102 centimeter hoog,” zo vertelt onderzoeker Alejandro Otero aan Scientias.nl.


Het is op basis van de 24 wervels niet mogelijk om een nauwkeurige inschatting te maken van de lichaamsomvang van de complete dinosaurus. Maar dat het een reusachtig exemplaar was, staat wel vast. En er is dus het vermoeden dat deze dinosaurus zelfs P. mayorum van de troon stoot. Dat vermoeden is gebaseerd op het feit dat de wervels van de recent ontdekte dinosaurus 10 tot 20 procent groter zijn dan die van P. mayorum.

Goed bewaard gebleven
De onderzoekers hopen in de nabije toekomst nog meer resten van deze dinosaurus terug te vinden en een gedetailleerde inschatting van zijn omvang te kunnen maken. “Maar daar zijn misschien nog wel twee excursies voor nodig,” denkt Otero. De onderzoekers verwachten dat die toekomstige excursies niet alleen meer duidelijkheid geven over de omvang van deze gigantische dinosaurus, maar ook over hoe deze precies in elkaar stak. “De dinosaurus is heel netjes bewaard gebleven, waardoor we in staat zijn om de anatomie in detail te onderzoeken.” Dan zal ook moeten blijken of het om een nieuwe soort of een zelfs ons tot op heden onbekend geslacht van dinosaurussen gaat.

Patagonië
Dat deze enorme dinosaurus juist in Argentinië opduikt, heeft deskundigen niet verrast. “In het verleden zijn in Patagonië ook andere gigantische sauropoden uit dit tijdvak (het Laat-Krijt) teruggevonden,” vertelt Otero. P. mayorum is bijvoorbeeld ook in Argentinië opgegraven. Net als Argentinosaurus, die zich met een geschatte lengte van tussen de 30 en 35 meter toch ook wel tot de giganten mocht rekenen. De vondst bevestigt dan ook wat eerdere vondsten al over Patagonië – een gebied dat zich uitstrekt over een deel van Argentinië en Chili – suggereerden. “Patagonië was in die tijd echt het land van reuzen.”


Of de dinosaurus die nu is ontdekt de reus der reuzen was, zal uit nader onderzoek moeten blijken. Mocht het daadwerkelijk zo zijn, dan roept het natuurlijk de vraag op of dit dan daadwerkelijk de grootste dinosaurus is die ooit op aarde heeft rondgelopen. Of wachten er misschien nog grotere op ontdekking? “Je weet het natuurlijk nooit,” aldus Ojero. “Maar ik verwacht niet dat we nog veel grotere dinosaurussen dan Argentinosaurus, Patagotitan en dit nieuwe exemplaar gaan vinden.”

Nog heel regelmatig ontdekken paleontologen nieuwe soorten dinosaurussen. En soms zitten daar ook heel opmerkelijke exemplaren bij. Wat denk je bijvoorbeeld van deze dinosaurus met heuse manen en raadselachtige uitsteeksels bij de schouders?