Fomalhaut heeft wellicht twee planeetjes

Nieuw onderzoek wijst erop dat de ster die relatief dicht bij de aarde staat, twee kleine planeetjes heeft.

Dat Fomalhaut vergezeld wordt door een planeet is niet nieuw. In 2008 ontdekten onderzoekers Fomalhaut b al. Hoe de planeet er precies uitzag, was niet helemaal duidelijk. Onderzoekers gingen er echter vanuit dat het een grote was: vergelijkbaar met Saturnus of Jupiter. Toen de wetenschappers de planeet later op infrarode beelden niet konden ontdekken, wees dat erop dat de planeet kleiner moest zijn.

ALMA
Onderzoekers hebben nu nog eens een kijkje bij de ster genomen. Ze maakten daarvoor gebruik van ALMA (Atacama Large Millimeter Array). Met deze telescopen is het mogelijk om de ster en eventuele planeten heel gedetailleerd te bestuderen.

ALMA. Hier nog in aanbouw. Foto: ESO.

Resultaat
En die studie wierp vruchten af. Het onderzoek wijst er namelijk op dat Fomalhaut twee planeten bij zich heeft. Groot zijn ze niet. Ze zijn qua grootte vergelijkbaar met Mars of hooguit enkele malen groter dan onze aarde.

WIST U DAT…
…de rampspoed rondom Fomalhaut mogelijk duizenden keren per dag toeslaat?

Ring
De onderzoekers baseren die conclusie op de ring van stof en puin rondom Fomalhaut. De planeten blijken de vorm ervan te bepalen. “De massa van de planeten moet klein zijn, zodat ze de ring niet vernietigen, maar de massa kan ook niet te klein zijn, want dan zouden ze de ring niet vormen,” legt onderzoeker Aaron Boley uit. “Fomalhaut b verklaart alleen de scherpe binnenste rand van de ring,” voegt onderzoeker Matthew Payne toe. “Onze analyse suggereert dat er twee planeten zijn die de ring vormen: eentje binnen en eentje buiten, vergelijkbaar met hoe Uranus’ manen Cordelia en Ophelia de helderste ring van Uranus begrenzen.”

Fomalhaut is een stuk jonger dan de zon en heeft een massa die ongeveer twee keer zo groot is. Ook is de ster twee keer zo helder. Ondanks het feit dat Fomalhaut veel warmer is dan onze zon, is het op de planeten waarschijnlijk vrij koud. De planeten bevinden zich namelijk vrij ver van de ster vandaan.