Seksleven koraal is complexer dan gedacht

Wetenschappers hebben een geheel nieuwe manier waarop koraal zich kan voortplanten, ontdekt.

De onderzoekers hebben ontdekt dat jong koraal nog voordat dit volwassen is klonen van zichzelf kan maken. Dat is te lezen in het blad Science.

Hardhandig
Koraal produceert eitjes (zie hierboven) en sperma. De bevruchting vindt nog in het koraal plaats. Soms worden eitjes en sperma echter ook in zee losgelaten en vindt de bevruchting in het water plaats. In beide gevallen worden de bevruchte eicellen door het water meegevoerd. En dat gaat soms wat hardhandig. Onderzoekers vroegen zich af of dat misschien gevolgen had voor de embryo’s. Deze hebben namelijk geen membraan en zijn dus wel heel erg kwetsbaar.

WIST U DAT…
…koraal zich kan bevrijden uit zand? Bekijk hier de prachtige beelden!

Uit elkaar
“In de eerste fase van de ontwikkeling van een embryo deelt deze zich, zodat een cluster van cellen ontstaat,” vertelt onderzoeker Andrew Heyward. “Omdat deze bal van cellen een beschermende buitenlaag mist, vroegen we ons af of ze uit elkaar zouden vallen als we de embryo’s aan een beetje turbulentie zouden onderwerpen.” De onderzoekers namen de proef op de som. En de embryo’s vielen inderdaad uit elkaar. Maar wat er vervolgens gebeurde, dat hadden de onderzoekers niet aan zien komen.

Tweeling
“Tot onze verbazing begonnen veel van de gefragmenteerde embryo’s zich later net als hun broer of zus die nog heel was gebleven, te ontwikkelen. Deze gefragmenteerde embryo’s werden kleinere versies van de complete embryo’s.”

In de natuur
De onderzoekers baseren hun conclusies op experimenten in het laboratorium. Ze creëerden turbulentie door embryo’s in stromend zeewater te plaatsen. De omstandigheden waaraan de embryo’s werden blootgesteld leken sterk op de omstandigheden die ook in de natuur terug te vinden zijn. Sterker nog: het ‘weer’ dat de onderzoekers nabootsten komt veelvuldig voor in de nachten dat het koraal zich voortplant. “Dus het is heel waarschijnlijk dat deze fragmentatie regelmatig plaatsvindt wanneer het koraal de eitjes loslaat,” meent onderzoeker Andrew Negri.

“Het lijkt erop dat het ontbreken van een membraan geen nadeel is. Bijna de helft van deze embryo’s ging in ons experiment ‘kapot’.” Blijkbaar gebruikt het koraal de kwetsbare plek om voor zoveel mogelijk nageslacht te zorgen. Zo kan een koraal zich dus seksueel en aseksueel voortplanten. Het wijst erop dat het (seks)leven van koraal complexer is dan gedacht.

Bronmateriaal:
"Breaking up isn't hard to do - the secret lives of corals on dark and stormy nights" - AIMS.gov.au
De foto bovenaan dit artikel is gemaakt door Andrew Heyward en Andrew Negri.
Noot van de redactie: wij vinden het leuk als je een reactie plaatst! Het enige wat we vragen is dat je het beschaafd en on-topic houdt. Reacties die niet aan deze regels voldoen, worden verwijderd.