Zon beschadigt de huid van walvissen

potvis

Net als bij mensen neemt de hoeveelheid pigment in de huid van walvissen toe als ze zich in de zon begeven. Nieuw onderzoek toont nu aan dat de walvissen niet alleen verkleuren: hun huid raakt ook beschadigd en die beschadigingen stapelen zich naarmate de walvissen ouder worden, op.

Onderzoekers van Newcastle University trekken die conclusie nadat ze de blauwe vinvis, gewone vinvis en potvis bestudeerden. Ze volgden de walvissen gedurende drie jaar. Elk jaar maakten de walvissen een lange reis: van de polen naar het zonnige Californië.

Mitochondriën
De blauwe vinvis heeft de lichtste huid van de drie en doet tijdens de reis naar Californië flink wat extra pigment op. Ook raken daarbij de mitochondriën (de energiecentrales van de cellen) beschadigd. Diezelfde beschadigingen lopen ook mensen op wanneer ze door toedoen van de zon verbranden.

WIST U DAT…

Stressreactie
De huid van de potvis is ietsje donkerder. De walvis blijkt zichzelf ietsje anders tegen de zon te beschermen. Zodra de huid beschadigd dreigt te raken, ontstaat er een stressreactie in de genen. “Dit is vergelijkbaar met de reactie die vrije radicalen in het menselijk lichaam veroorzaken en die ons beschermen tegen beschadigingen door toedoen van de zon,” legt onderzoeker Amy Bowman uit.

Beperkte schade
De vinvis heeft de donkerste huid en heeft ook het minst te vrezen van de zon. Deze walvis vertoonde relatief weinig beschadigingen.

Het onderzoek van de wetenschappers wijst erop dat de zon verantwoordelijk is voor de beschadigingen die in toenemende mate op de lichamen van walvissen worden ontdekt. “We moeten verder onderzoeken wat er precies gaande is,” vindt onderzoeker Mark Birch-Machin. Ook willen de onderzoekers graag achterhalen of de beschadigingen die ze bij walvissen zien uiteindelijk leidt tot huidkanker.

Bronmateriaal:

"Whales get a tan too" - NCL.ac.uk
De foto bovenaan dit artikel is gemaakt door Gabriel Barathieu (via Wikimedia Commons).