Onderzoekers van Hewlett Packard beweren dat tienduizend koeien een datacentrum van één megawatt draaiende kunnen houden, oftewel ongeveer duizend servers. Aan de paper is geen demonstratie gekoppeld. “Ik heb nog geen koeien besteld”, grapt HP-onderzoeker Tom Christian.

Op dit moment maken veel boerderijen al gebruik van organische materie om stroom op te wekken. Een voorbeeld is anaerobe gisting. Bij vergisting worden door middel van een anaeroob dissimilatieproces koolhydraten door micro-organismen omgezet. Het resultaat is methaanrijk biogas. In de paper van HP is te lezen hoe dit proces ingezet kan worden om een datacentrum draaiende te houden.

Er is wel een probleem: hoe krijgt een boerderij 10.000 koeien op één plek? Een gemiddelde melkboerderij in de Verenigde Staten heeft minder dan duizend koeien. Boerderijen met meer dan vijfduizend koeien zijn ongebruikelijk, vertelt Angie McEliece, een omgevingsconsultant van RCM International.

McEliece heeft de paper van HP niet gelezen, maar zegt dat de hoeveelheid geproduceerde energie per tienduizend koeien klopt. Toch vindt ze het proces niet praktisch. McEliece stelt HP voor om ook te kijken naar andere organische energiebronnen, zoals afval van voedselproducenten en vuilnishopen.

Op dit moment krijgen Amerikaanse boeren subsidie als ze aan anaerobe gisting doen. Het geïnvesteerde bedrag verdienen de boeren door de subsidie binnen vier jaar terug. Zonder de subsidie duurt dit tien jaar.