Het gaat om twee soorten zeewier die behoren tot de oudste meercellige organismen die tot op heden zijn teruggevonden.

De onderzoekers ontdekten de fossiele resten van het zeewier in Mongoliƫ. Het zeewier leefde meer dan 555 miljoen jaar geleden, tijdens het Ediacarium.

Een overzichtje van de momenten waarop verschillende levensvormen het levenslicht zagen. Afbeelding: UWM Graphic / Allie Kilmer.

Een overzichtje van de momenten waarop verschillende levensvormen het levenslicht zagen. Afbeelding: UWM Graphic / Allie Kilmer.

Belangrijk
Het is een belangrijke ontdekking, zo stelt onderzoeker Stephen Dornbos. “Deze ontdekking vertelt ons meer over het leven in een periode waar we vrij weinig van af weten.”

Diversiteit
Tegenwoordig weten we niet beter dan dat organismen er in allerlei soorten en maten zijn. Maar die diversiteit is natuurlijk niet van alle tijden. Onderzoekers namen lang aan dat organismen aan het begin van het Cambrium, zo’n 541 miljoen jaar geleden, complexer en diverser werden. Maar steeds vaker stuiten wetenschappers op fossiele resten van vrij complexe dieren die aanzienlijk ouder zijn dan 541 miljoen jaar.

Eerder
Het zeewier is het meest recent ontdekte voorbeeld van meercellig leven dat al veel eerder – in het Ediacarium – voorkwam. Het bewijs dat complexe levensvormen miljoenen jaren eerder dan gedacht ontstonden, stapelt zich hiermee op.

Naarmate onderzoekers meer organismen die honderden miljoenen jaren geleden leefden, ontdekken, krijgen we gaandeweg een beter beeld van hun evolutie. Minstens zo belangrijk is het onderzoek naar de omstandigheden op aarde in de tijd dat deze organismen ontstonden en zich ontwikkelden. We kunnen zo namelijk meer te weten komen over de omstandigheden waaronder verschillende levensvormen kunnen ontstaan. En dat is weer relevant voor onder meer de zoektocht naar buitenaards leven.