De komende 35 jaar zal het aantal mensen in Europa dat last heeft van hooikoorts meer dan verdubbelen. En dat is grotendeels te wijten aan klimaatverandering.

Dat voorspellen onderzoekers van de University of East Anglia. “Pollenallergie is wereldwijd een groot probleem voor de volksgezondheid,” vertelt onderzoeker Iain Lake. “Maar het was onbekend welke invloed klimaatverandering daarop zal hebben. Dit is het eerste onderzoek dat in kaart brengt welke gevolgen klimaatverandering op de pollenallergie kan hebben.”

Hooikoorts
Hooikoorts is een veelvoorkomende allergische reactie waar naar schatting 40 procent van de Europeanen op een gegeven moment mee te maken krijgt. Hooikoorts is een reactie op onder meer pollen van bomen (die vrijkomen in de lente) en pollen van grassen (die vrijkomen aan het eind van de lente en begin van de zomer) en pollen van planten uit het geslacht Ambrosia (die vrijkomen aan het eind van de herfst).

WIST JE DAT…

Alsemambrosia
Lake en zijn collega’s richtten zich tijdens hun studie op dat laatste: pollen van de plant Ambrosia artemisiifolia (Alsemambrosia). Eén zo’n plant kan per seizoen rond een miljard pollen loslaten. Die worden door de wind meegevoerd en zijn uitzonderlijk goed in staat om een allergische reactie op te roepen. De onderzoekers bestudeerden de verspreiding van de plant, maar ook de pollen-productie en -verspreiding.

Toename
Het onderzoek suggereert dat het aantal Europeanen dat last heeft van de pollen van de Alsemambrosia tegen 2050 meer dan verdubbeld zal zijn. Nu hebben zo’n 33 miljoen Europeanen hinder van de plant. Tegen 2050 kunnen dat er weleens 77 miljoen zijn. En die toename is voor tweederde te wijten aan klimaatverandering, zo stellen de onderzoekers. “Ons onderzoek laat zien dat een allergie voor de pollen van Alsemambrosia een veelvoorkomend gezondheidsprobleem in Europa zal worden en ook voor zal gaan komen in gebieden waar dat momenteel ongebruikelijk is,” aldus Lake. Dat heeft meerdere redenen. Ten eerste is A. artemisiifolia een invasieve soort die zijn leefgebied in rap tempo uitbreidt. Daarnaast zal de concentratie pollen toenemen. Bovendien zal het pollenseizoen geleidelijk aan langer gaan duren. “Frankrijk en het noordwesten van Italië zullen de pollen al vroeger in het seizoen in de lucht aantreffen: van midden juli tot midden augustus. Onze voorspellingen suggereren dat de pollen in het grootste deel van Europa van midden september tot midden oktober te vinden zijn.”

Actie
Maar het is nog niet te laat om dit doemscenario te voorkomen, zo stelt Lake. Als we de invasieve soort beter gaan managen, kan het aantal mensen dat in 2050 last heeft van de plant, wellicht beperkt worden tot 52 miljoen. Als we echter niets doen en de plant zich razendsnel door Europa weet te verspreiden, kan het aantal mensen dat last krijgt van de plant ook hoger uitvallen: tot wel 107 miljoen mensen kunnen dan hinder ondervinden van A. artemisiifolia.

De onderzoekers benadrukken verder dat hun studie zich maar op één plant richt. “Het is belangrijk om toe te voegen dat de gevolgen van klimaatverandering zich niet beperken tot de Ambrosia. Waarschijnlijk zullen tal van andere pollen producerende soorten door klimaatverandering worden beïnvloed.” Welke impact dat dan weer heeft op hooikoorts zal uit nader onderzoek moeten blijken.