Wetenschappers hebben gepoogd het aantal soorten op aarde – met uitzondering van simpele organismen zoals bacteriën – te schatten.

De cijfers komen voor veel mensen misschien een beetje als een verrassing. Officieel telt onze aardbol namelijk ‘slechts’ 1,2 miljoen soorten. Hoe komen de onderzoekers dan aan deze grote getallen? De onderzoekers gingen met statistieken aan de gang en maakten zo de meest nauwkeurige schatting ooit.

Werkwijze
Het is niet voor het eerst dat geschat wordt hoeveel soorten op aarde rondlopen. Eerder gooiden onderzoekers al met getallen als drie of zelfs honderd miljoen. Deze wetenschappers pakten het anders aan. Zij keken naar de indeling van soorten en ontdekten dat er een numeriek verband was tussen bijvoorbeeld orde en stam en de werkelijke hoeveelheid soorten. “We ontdekten dat we met behulp van getallen uit de hogere taxonomische groepen het aantal soorten kunnen voorspellen,” legt onderzoeker Sina Adl. De onderzoekers toetsten hun methode aan de hand van soorten die al wel helemaal in kaart gebracht zijn.

Interessante discussie

Moeten we bedreigde diersoorten wel redden? Lees er hier alles over!

De cijfers
En wat zijn nu echt de harde cijfers? Even op een rij. Dieren tellen 7,77 miljoen soorten. Slechts iets minder dan een miljoen daarvan is ook al daadwerkelijk ontdekt. Planten tellen 298.000 soorten, waarvan zo’n 215.644 soorten zijn ontdekt. Er zijn 611.000 soorten schimmels, waarvan er slechts iets meer dan 43.000 zijn ontdekt. Protozoa (eencelligen met gedrag dat doet denken aan dieren) telt meer dan 36.000 soorten, waarvan iets meer dan 8000 soorten ontdekt zijn. En dan zijn er nog de chromisten (onder meer algen): hier zijn iets meer dan 13.000 soorten van bekend, terwijl er in werkelijkheid waarschijnlijk twee keer zoveel zijn.

Al met al valt er nog genoeg te ontdekken: naar schatting moet 86 procent van de soorten op het land en 91 procent van de soorten in het water nog worden ontdekt. “Veel soorten verdwijnen mogelijk voordat we weten dat ze bestaan,” stelt onderzoeker Camilo Mora. Veel van die soorten kunnen de mens wellicht ten dienst te zijn. Bijvoorbeeld als voedsel of vanwege hun geneeskundige werking. Meer en grootschaliger onderzoek naar al die soorten die nog ontdekt moeten worden, lijkt dan ook geen overbodige luxe.