Nieuwe schattingen wijzen erop dat onze planeet flink wat minder leven herbergt dan gedacht. De totale massa leven op aarde zou zeker éénderde minder zijn dan onderzoekers aannamen.

Levende organismen zijn bijzonder belangrijk voor onze planeet. Zo slaan ze bijvoorbeeld een enorme hoeveelheid koolstof op: honderden miljarden tonnen. Dertig procent van al dat koolstof zit in eencellige microben in de bodem van de oceaan. 55 procent van het koolstof is terug te vinden in planten op het land.

WIST U DAT…

…er onlangs microben uit de tijd van de dino’s zijn ontdekt?

Duitse wetenschappers hebben de microben in de oceaanbodem nog eens bestudeerd en komen met hele andere conclusies. Eerdere schattingen van de hoeveelheid koolstof die microben in de oceaanbodem opslaan – 300 miljard ton – kloppen niet, zo stellen de Duitse onderzoekers. Het zou om veel minder koolstof gaan: zo’n vier miljard ton. De hoeveelheid koolstof die in levende wezens zit opgeslagen, is daarmee éénderde kleiner dan gedacht. Dat meldt het blad Proceedings of the National Academy of Sciences.

Hoe kan het dat eerdere schattingen er zo naast zaten? De Duitse onderzoekers kunnen dat wel verklaren. Om het aantal microben in de bodem te schatten, werd er in de bodem geboord. Maar vaak gebeurt dat vlak bij de kust, op plekken met uitzonderlijk veel voedingsstoffen en dus veel microben. Voor dit nieuw onderzoek boorden de onderzoekers ook in dieper water. Hier bevonden zich tot wel 100.000 keer minder cellen dan aan de kust. Het laat zien dat het geen zin heeft om schattingen op basis van monsters die langs de kust zijn verzameld, te doen. Deze monsters zijn namelijk niet representatief. Om echt een goed beeld te krijgen van de hoeveelheid microben in de bodem van de oceaan moet er rekening gehouden worden met gebieden ver uit de kust waar minder voedingsstoffen en ook veel minder microben voorkomen.