Nieuw onderzoek wijst erop dat het leven op aarde ook wel was ontstaan als onze planeet geen maan had gehad.

Wetenschappers dachten altijd dat de maan een cruciale rol speelde. Het hemellichaam oefende kracht uit op de aarde waardoor de axiale variatie (de hellingshoek van de evenaar ten opzichte van het omloopvlak) min of meer stabiel bleef. Zo’n stabiele hellingshoek zorgt ervoor dat klimaatveranderingen elkaar niet in rap tempo opvolgen en maakt zo indirect leven mogelijk. Leven ontstaat nu eenmaal moeilijk op plaatsen waar omstandigheden sterk variëren.

Helling
Zonder de maan zou de hellingshoek van de aarde elke 100.000 jaar tot wel 85 graden veranderd zijn. De polen zouden hierbij het ene moment bevriezen en het andere moment gebakken worden.

WIST U DAT…

Jupiter
Maar nu stellen onderzoekers dat de aarde de maan helemaal niet zo hard nodig had. Analyses op de computer wijzen erop dat een aarde zonder maan meer variaties in de hellingshoek zou hebben. Maar die variaties zijn niet zo ernstig als gedacht: onder meer Jupiter houdt de aarde in het gareel en zorgt ervoor dat de variaties beperkt blijven. Zo kan de hellingshoek slechts hooguit tien graden in elke richting kunnen veranderen.

Leven
“Plus of min tien zou zeker merkbaar zijn en het zou ook een probleem zijn,” stelt onderzoeker Jason Barnes. “Maar ik denk niet dat het zou voorkomen dat er leven zou ontstaan.” Uit het onderzoek blijkt ook dat de aarde net zo´n stabiel klimaat zonder maan zou hebben als de planeet in een omgekeerde baan rondom de zon zou draaien en Jupiter ongeveer de helft dichterbij stond.

Het onderzoek kan wetenschappers helpen om een beter beeld te krijgen van locaties waar buitenaards leven kan ontstaan. “Wij denken dat zeker tachtig of negentig procent van de planeten statistisch gezien geen maan nodig heeft.”