In 1950 stelde de wiskundige Alan Turing dat computer ooit zouden kunnen denken. Hij wist echter niet hoe dit te bewijzen zou zijn. Daarom introduceerde Turing een eigen test om de intelligentie van robots en computers in kaart te brengen: de Turing Test.

Precies 100 jaar geleden – op 23 juni 1912 – is het genie Alan Turing geboren. Alan Turing is vooral beroemd geworden door zijn paper ‘Computing Machinery and Intelligence’, dat hij in 1950 publiceerde. Hierin staat één hoofdvraag centraal: kunnen machines denken? In zijn paper heeft Turing het niet over een intelligentietest. Zo’n test kan een robot of computer makkelijk winnen. Een goed voorbeeld is IBM’s supercomputer Watson. Deze supercomputer was twee begaafde menselijke deelnemers te slim af tijdens een speciale editie van het Amerikaanse spelprogramma Jeopardy. Watson bleek niet verbonden te zijn met internet, maar had alle kennis op zijn harde schijf staan. Dankzij een speciaal algoritme kon Watson zeer snel informatie scannen en analyseren.

Maar wat is dan wel een goed voorbeeld van kunstmatige intelligentie? Turing noemt in zijn paper het ‘Imitatiespel’. Drie deelnemers zitten in geïsoleerde kamers: een computer (die wordt getest), een mens en beoordeler. De (menselijke) beoordeler kan praten met de computer en met de mens. De computer en de mens proberen de beoordeler te overtuigen dat zij mensen zijn. Als de beoordeler na een x-aantal vragen niet kan achterhalen wie de mens is en wie de computer is, dan wint de computer. De computer laat zien te beschikken over kunstmatige, cognitieve vaardigheden.

Automatic Computer Engine

In 1990 bedacht onderzoeker Hugh Loebner de Loebner Prize. Om de Loebner Prize te winnen, moeten ontwikkelaars een chatbot ontwikkelen die zo ‘praat’ dat mensen geloven dat ze met een mens in gesprek zijn. Tot nu toe heeft nog niemand de Loebner Prize gewonnen. Wel won een aantal chatbots de jaarlijkse Loebner Prize van 4.000 euro. Deze prijs wordt uitgereikt aan wetenschappers die het dichtst bij de ontwikkeling van een menselijke robot in de buurt komen. Zo hebben o.a. A.L.I.C.E. en Elbot één of meerdere keren gewonnen. U kunt online met deze chatbots praten.

Alan Turing is anno 2012 vooral bekend dankzij zijn Turing Test, maar hij heeft veel meer betekend voor de wetenschap. Zo ontwierp en bouwde hij kort na de Tweede Wereldoorlog de Automatic Computing Engine, de eerste elektronische computer in Londen. Deze computer was op dat moment de snelste computer ter wereld met een kloksnelheid van 1 MHz.

Meer weten?
In het boek ‘The Man Who Knew Too Much‘ vertelt auteur David Leavitt het levensverhaal van Alan Turing en de uitvinding van de computer.

Turing is op een tragische wijze overleden. Kort voor zijn 42ste verjaardag werd Turing dood gevonden. Hij bleek een vergiftigde appel te hebben gegeten. De grote vraag is: was dit zelfmoord of is hij om het leven gebracht? Turing was betrokken bij het kraken van de Enigma-code en wist hierdoor veel van geheime codes. Hierdoor vormde hij mogelijk een groot risico voor de Britse overheid. Nog steeds is onduidelijk of Turing nu vermoord is of niet, maar één ding is zeker: Turing zal nooit vergeten worden om wat hij betekende voor de robotica en voor de ontwikkeling van supercomputers. Zal 2012 het jaar zijn waarin een supercomputer de Turing Test slaagt?