Hoe is het Andromedastelsel ontstaan? Wetenschappers hinkten tot nu toe op twee gedachten: of door een botsing van twee sterrenstelsels, of door een samensmelting van een aantal kleinere sterrenstelsels. Uit een nieuwe computersimulatie van een internationaal team van wetenschappers blijkt dat het eerste scenario het meest logisch is.

Het Andromedastelsel maakt net als de Melkweg deel uit van de Lokale Groep, een clubje van bijna veertig sterrenstelsels. Het Andromedastelsel en de Melkweg zijn de grootste leden van de groep en bevinden zich 2,5 miljoen lichtjaar uit elkaar.

Acht miljoen deeltjes
Krachtige supercomputers voerden de simulatie uit. In totaal werden acht miljoen deeltjes, waaronder gas, donkere materie en sterren, gesimuleerd. Wat blijkt: het Andromedastelsel is waarschijnlijk gevormd door twee botsende sterrenstelsels: één stelsel die iets groter is dan de Melkweg, en een ander exemplaar die ongeveer drie keer zo klein is als het Melkwegstelsel.

Wanneer?
Uit de computersimulatie blijkt dat de botsing van de twee sterrenstelsels 8,75 miljard jaar geleden begon. De samensmelting vond 3,5 miljard jaar later plaats.

Grote en Kleine Magelhaense Wolken
Door de botsing ontstonden er veel nieuwe sterren. Het is zelfs mogelijk dat er lange sterrenslierten ontstonden, oftewel langwerpige gebieden buiten het Andromedastelsel met heel erg veel sterren. Het is heel goed mogelijk dat één zo’n sterrensliert verantwoordelijk is voor de Grote en Kleine Magelhaense Wolken. Dit zijn twee satellietstelsels van ons Melkwegstelsel, die goed te zien zijn vanaf het zuidelijk halfrond van de aarde.