Toekomstige astronauten kunnen in de toekomst liften naar Mars. Hoe? Door gebruik te maken van asteroïden. Professor Gregory Matloff van het New York City College of Technology beweert dat het veel veiliger is om een asteroïde als ruimteschip te gebruiken. Een asteroïde beschermt astronauten namelijk tegen de gevaarlijke kosmische straling van de zon.

Asteroïden zijn een beter alternatief dan ruimteschepen. Ruimteschepen slagen er namelijk niet in om alle straling buiten de deur te houden. Wanneer een astronaut een reis naar Mars onderneemt, dan is de kans dat hij kanker krijgt twintig keer hoger dan wanneer hij op aarde blijft. Dit zijn geen cijfers om gelukkig van te worden, dus is het belangrijk om met een stralingwerend ruimteschip te komen.

Grootte
Volgens Matloff’s berekeningen hoeft de asteroïdetaxi slechts tien meter breed te zijn om kosmische straling tegen te houden. Wel is het belangrijk dat het ruimteobject binnen een straal van enkele miljoenen kilometers langs de aarde en Mars vliegt, anders is de reis niet haalbaar.

Kanshebbers
Er zijn al een paar kanshebbers, namelijk 1999YR14 en 2007EE26. Beide objecten passeren de aarde in 2086 en doen minder dan een jaar over een reis naar Mars. Daarna begint het probleem pas: de terugreis duurt vijf jaar! Als astronauten gebruik willen maken van een asteroïde als ruimteschip, dan is het waarschijnlijk een enkele reis.

Complex
Het idee van Matloff zit goed in elkaar, maar het plan is niet zonder risico’s, beweert Nasser Barghouty van NASA’s Space Radiation Shielding Project. Volgens Barghouty maken de extra landingen en lanceringen een missie naar Mars veel complexer. Het is beter om op zoek te gaan naar een lichtgewicht materiaal dat kosmische straling weert. Zo gebruikt het internationale ruimtestation plastic panelen om haar inwoners te beschermen tegen straling.