“Looks like we’ve tamed the Dragon!” Met die woorden maakten astronauten aan boord van het ISS bekend dat ze de commerciële ruimtecapsule Dragon met behulp van de robotarm vastgegrepen hebben. Toch wel een historisch moment: het is voor het eerst dat een commercieel ruimtevaartuig met een volle buik bij het ISS arriveert.

De Dragon werd afgelopen zondag gelanceerd. Aan boord bevindt zich zo’n 450 kilo vracht: onder meer onderzoeksmaterialen en voorraden voor de astronauten.

Kuipers
Het is niet voor het eerst dat Dragon het ISS bezoekt. Eerder dit jaar deed het commerciële ruimtevaartuig dat ook al. Toen haalde de Nederlandse astronaut André Kuipers Dragon nog binnen. Het was een testvlucht: Dragon had wel wat spullen aan boord, maar het primaire doel was het testen van alle systemen en niet het bevoorraden van het ISS.

Volle buik
Dat is tijdens deze missie wel anders: Dragon heeft de buik vol zitten. Nadat deze zich aan het ISS gekoppeld heeft, kunnen astronauten de Dragon leeghalen en weer vullen met spullen die niet langer in het ISS nodig zijn. Eind oktober vertrekt Dragon weer richting de aarde.

Lancering van de Dragon, met behulp van Falcon 9. Deze foto werd gemaakt in mei van dit jaar. Foto: SpaceX.

Niet helemaal volgens het boekje
Nu Dragon bij het ISS is gearriveerd mag deze eerst officiële bevoorradingsvlucht voorzichtig al een succes worden genoemd. Toch verliep het allemaal niet helemaal volgens het boekje. Kort na de lancering bleek dat één van de negen motoren van de Falcon 9-raket tijdens de lancering was uitgevallen. Toch heeft dat de missie geen enkel moment in gevaar gebracht, zo benadrukt SpaceX, de organisatie die Falcon 9 en de Dragon bouwde. De Falcon-raket kan ook met acht motoren vooruit.

Voor SpaceX is het heel belangrijk dat de bevoorradingsmissie verder goed verloopt. NASA heeft de organisatie namelijk opdracht gegeven om nogmaals elf bevoorradingsmissies op zich te nemen. Ook voor NASA is succes belangrijk: de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie heeft sinds de spaceshuttles met pensioen zijn geen ruimtevaartuigen meer om het ISS te bevoorraden en is (zonder SpaceX) dus volledig afhankelijk van de Russische Sojoez. Als SpaceX de bevoorradingsmissies er goed van af brengt, is het aannemelijk dat de organisatie in de toekomst ook astronauten naar het ISS gaat brengen.

Dragon koppelt zich aan het ISS. Foto: NASA.