sojoez

Nog nooit duurde een bemand ritje naar het ISS zo kort: in vijf uur en 39 minuten vloog de nieuwe, driekoppige bemanning naar het internationale ruimtestation.

De astronauten Karen Nyberg, Luca Parmitano en Fyodor Yurchikhin versterken de driekoppige bemanning die nog aan boord van het ISS vertoefde. De drie astronauten werden vannacht rond half vijf lokale tijd vanuit Kazachstan gelanceerd. Om vervolgens vijf uur en 39 minuten later al bij het ruimtestation te arriveren.

Op jacht
Op dezelfde dag gelanceerd worden en in het ISS arriveren, is best bijzonder. In het verleden kostte een ritje naar het ISS vaak nog twee dagen tijd. Dat zit ‘m niet per se in de grote afstand tussen de aarde en het ISS, maar heeft meer te maken met de enorme snelheid (25.000 kilometer per uur) waarmee het internationale ruimtestation om de aarde cirkelt. Voordat een ruimtevaartuig zich aan het ISS kan koppelen, moet het als het ware achter het ruimtestation aanjagen. Dat betekent dat er eerst heel wat rondjes rond de aarde gecirkeld moeten worden, alvorens een ruimtecapsule het ISS kan bijbenen en kan beginnen aan een precisie-klusje: de koppeling aan het ISS.

Berekeningen
Dat er nu binnen zes uur gelanceerd en gekoppeld kan worden, is te danken aan een nieuwe aanpak. Wetenschappers berekenen zeer nauwkeurig de baan van het ISS en bepalen welke baan het ruimtevaartuig moet volgen om zich zo snel mogelijk na de lancering al aan het ISS te kunnen koppelen. In dit geval hoefde het ruimtevaartuig van Nyberg, Parmitano en Yurchikhin maar vier rondjes rond de aarde te cirkelen alvorens zich aan het ISS te kunnen koppelen.

Natuurlijk is zo’n vlugge rit niet zonder risico’s: het komt heel nauw. Vandaar dat de Russen vorig jaar de nieuwe aanpak eerst testten met behulp van onbemande ruimtevaartuigen. Dat verliep prima en daarom durfden de Russen de uitdaging ook wel met een bemand ruimtevaartuig aan te gaan. Voor de astronauten is zo’n kort ritje alleen maar prettig: zij hoeven niet meer dagenlang in een krappe ruimte opgesloten te zitten.