Dieren met zachte lichamen zijn bijzonder kwetsbaar voor roofdieren op de bodem van de zee. Zo ook de Atlantische octopus. Gelukkig heeft het langarmige dier een methode om zich zo onopvallend mogelijk voort te bewegen. Hij aapt gewoon één van de andere zeebewoners, de pauwbot, na.

Onderzoeker Roger Hanlon stuitte onlangs op de Atlantische octopus en diens bijzondere camouflage. Hoewel eerder al twee andere octopussoorten werden ‘betrapt’ op het imiteren van de pauwbot – een platvis die zich bijna onzichtbaar kan maken – is het de eerste keer dat een Atlantische octopus het kunstje ook blijkt te kennen.

De onderzoekers bestudeerden foto’s en video’s van de octopus en zagen de ene na de andere gelijkenis tussen de Atlantische octopus en de pauwbot opduiken. De octopus bleek net zo snel en met een vrijwel gelijke start als de pauwbot te zwemmen. Hij liet zijn armen langs zijn lichaam hangen en nam ook de kleur van de ondergrond over. In dat laatste bleek de octopus zelfs beter dan de pauwbot te zijn. Hij kan sneller en beter van kleur veranderen. Opvallend genoeg aapt de octopus de pauwbot alleen maar na als hij een stukje zwemmen moet. En dat is bijzonder effectief. Het dier is namelijk met moeite waar te nemen en is in de ogen van een roofdier in ieder geval niet langer het smakelijke, zachte hapje.

Links de uitgelichte octopus en rechts de octopus op de zeebodem. Foto's: John Forsythe (l) en R. Hanlon (r).

Maar waarom kiest de octopus ervoor om juist de pauwbot na te doen? Daar dient nog nader onderzoek naar te worden gedaan, maar de onderzoekers vermoeden dat de octopussen zich heel goed bewust zijn van het feit dat een roofdier een hap uit hun zachte lichaam boven het lijf van de taaie pauwbot verkiest.