De meest accurate ruimteklok krijgt binnenkort een plekje aan boord van het internationale ruimtestation. Dit meldt de Europese ruimtevaartorganisatie ESA. Het experiment, genaamd Atomic Clock Ensemble in Space (ACES), wordt gebouwd door EADS Astrium en vertrekt in 2014 naar het ruimtestation.

De klok houdt de tijd bij door te meten hoe snel gekoelde cesium-atomen microgolven absorberen. Op aarde wordt de accuraatheid van cesium-atomen beperkt door zwaartekracht. Lasers vertragen de atomen, waardoor ze worden gekoeld. Daarna belanden de cesium-atomen in een aparte ruimte, waar gekeken wordt hoe snel de atomen microgolven absorberen en uitstoten.

In microzwaartekracht, zoals aan boord van het internationale ruimtestation, blijven atomen langer in de aparte ruimte hangen. Hierdoor kan de atoomklok langer metingen uitvoeren, die hierdoor accurater zijn.

ACES is minimaal honderd keer preciezer dan de klokken van GPS-satellieten. Door het ruimtestation uit te rusten met een atoomklok, kunnen atoomklokken op aarde nog beter met elkaar vergeleken worden. Variaties tussen atoomklokken kunnen onthullen dat de fijnstuurconstante niet constant is.