De bacterie pakt de muggen die knokkelkoorts overdragen, aan.

In het stadje Townsville in Australië kregen de inwoners regelmatig met de ziekte knokkelkoorts te maken. De infectieziekte wordt veroorzaakt door een mug die in deze regio veel voorkomt. Maar dankzij de bacterie genaamd Wolbachia, is er in het stadje al voor vier regenseizoenen geen overdraging van knokkelkoorts voorgekomen.

Veilig

De methode werd natuurlijk ook onderworpen aan strenge inspecties, om uit te sluiten dat de aanpak enigszins kwaad in de zin kon hebben. De resultaten lieten echter zien dat er een verwaarloosbaar risico aan de methode verbonden is en dat het vrijlaten van Wolbachia-muggen veilig is voor mens, dier en milieu. De methode heeft geen risico voor natuurlijke ecosystemen of de volksgezondheid.

Wolbachia-muggen
Wolbachia komt van nature voor in zo’n 60 procent van alle insectensoorten. Hij wordt alleen niet gevonden in de gelekoortsmug. Dit mugje is het meest verantwoordelijk voor het overdragen van Zika, knokkelkoorts en chikungunya. Onderzoekers kwamen vervolgens met het plan om de Wolbachia-bacterie vanuit andere insecten over te dragen aan de gelekoortsmug. Want wanneer muggen deze bacterie dragen, neemt hun vermogen om ziektevirussen door te geven drastisch af.

Vrijlaten
Nadat de bacterie in de muggen was gestopt, lieten de onderzoekers de muggen gecontroleerd vrij. Deze muggen broeden vervolgens met wilde muggen, waardoor in de loop van de tijd de meeste muggen Wolbachia dragen. Dit helpt gemeenschappen te beschermen tegen ziektes zoals Zika, knokkelkoorts en chikungunya.

Townsville
De inwoners van Townsville waren erg enthousiast over het plan. Zo hielpen bewoners en scholieren zelfs mee om zelf Wolbachia-muggen te kweken. “De methode kost zo’n vijftien dollar per persoon, en laat in Townsville duidelijk zien dat de aanpak snel, efficiënt en kosteneffectief is,” zegt onderzoeker Scott O’Neill.

De onderzoekers willen het plan nu verder uitrollen om gemeenschappen wereldwijd te helpen beschermen tegen overdraagbare ziektes van muggen. Sinds het proces in Townsville in 2014 is begonnen, is de aanpak op dit moment al uitgebreid naar elf andere landen, waaronder Indonesië, Brazilië en Colmbia.