Een Tesla-auto heeft een dodelijk ongeluk veroorzaakt in de Amerikaanse staat Florida. De bestuurder had de automatische piloot ingeschakeld, maar het systeem zag een witte trailer van een tractor niet. Is het een zwarte dag voor de zelfrijdende auto?

Technisch gezien is de Tesla Model S geen zelfrijdende auto, maar de automatische piloot – Autopilot – kan wel veel taken zelf doen. De Amerikaanse National Highway Traffic Safety Administration (NHTSA) ontwikkelde een schaal voor zelfrijdende auto’s van 0 tot 5. De meeste auto’s die vandaag de dag rondrijden hebben een score van 0, omdat de bestuurder zelf moet rijden. Een auto in de vijfde categorie rijdt autonoom en biedt geen mogelijkheid voor de bestuurder om zelf het stuur over te nemen. De Tesla Model S met Autopilot hoort thuis in de tweede categorie. Level 2-autonome auto’s zijn deels geautomatiseerd, maar een bestuurder moet altijd nog zelf het overzicht houden.

Waarschijnlijk vertrouwde de bestuurder in de Tesla Model S iets teveel op de automatische piloot van de auto. De automatische piloot kan de auto besturen, obstakels zien en in de juiste baan blijven en zelfstandig remmen, maar maakt ook wel eens een fout. In mei crashte een Tesla tegen een witte trailer van een tractor. Tesla beweert in een blogpost dat Autopilot het object niet zag, omdat de lucht kraakhelder was. De witte trailer viel hierdoor weg.

Omdat er aardig wat ruimte onder de trailer was, schoot de Tesla Model S onder de trailer. Hierdoor stierf de bestuurder. “Raakte de auto de achterkant of zijkant van de trailer, dan zou het veiligheidssysteem geactiveerd worden en zou ernstig lestel voorkomen kunnen worden”, aldus Tesla. Kortom, de bestuurder heeft erg veel pech gehad.

Blijf alert
De automatische piloot van Tesla is standaard uitgeschakeld in auto’s. Eerst wordt een bestuurder ingelicht over de functie. “Een bestuurder moet altijd zijn handen op het stuur houden, ook al is de Autopilot-functie geactiveerd”, schrijft een medewerker van het Tesla-team. “Het is belangrijk om alert te blijven en de besturing over te nemen als er iets mis gaat.” Het is dus niet de bedoeling om een middagdutje te doen.

Tegenslag?
Is dit een tegenslag voor de ontwikkeling van de zelfrijdende auto? Nee, want er zullen de komende jaren en decennia nog meer mensen sterven tijdens tests met autonome auto’s. En laten we niet vergeten dat er jaarlijks alleen in Nederland honderden mensen sterven in het verkeer. 90% van de ongelukken wordt veroorzaakt door menselijke fouten, zoals alcoholgebruik, sms’en achter het stuur of onoplettendheid. Als de zelfrijdende auto 90% van de verkeersslachtoffers kan sparen, dan is dat een flinke stap vooruit.

Toch is er nog een lange weg te gaan, zoals ook te lezen is in het dossier ‘Zelfrijdende auto‘. Durf jij aan boord van een zelfrijdende auto te stappen?