Wetenschappers hebben ontdekt dat zelfs één van de kleinste levensvormen in staat is om aan anderen te denken. De bacteriën die het sterkst zijn, produceren een molecuul waardoor zij zelf verzwakken, maar waardoor de zwakkeren in de groep versterken. En dat vergroot de overlevingskans van de gehele kolonie aanzienlijk.

“We hadden niet verwacht dat we dit zouden ontdekken,” vertelt onderzoeker James J. Collins. De bacteriën die het meest resistent zijn tegen antibiotica produceren een molecuul genaamd indool. Dit molecuul werkt als een soort doping voor de zwakkere leden van de kolonie. Deze bacteriën worden sterker en kunnen antibiotica daardoor ook beter aan. Terwijl indool de gehele groep van de ondergang redt, eist de productie ervan veel van de bacteriën die het loslaten.

Opbloeien
“Je zou verwachten dat enkel de resistente stammen overleven en dat de zwakke door de antibiotica sterven. Wij waren heel verrast toen we ontdekten dat de zwakke stammen niet alleen overleefden, maar ook opbloeiden.”

Verschillen
Het onderzoek toont maar weer eens aan hoe complex bacteriën en de bestrijding ervan zijn. Tot voor kort ging men er vanuit dat de resistentie van een kolonie gelijk was aan die van elke bacterie op zichzelf. Dat blijkt nu niet het geval te zijn. Er zijn gigantische verschillen. Sommige bacteriën zijn zeer resistent en anderen zijn dat helemaal niet.

“Wanneer we nu de resistentie van een kolonie meten, weten we dat deze ons mogelijk voor de gek houdt. We weten dat zelfs een bacterie die niet resistent lijkt met dank aan zijn vrienden sterker kan worden.”