Het gaat om een bacterie die in 2004 bijna per ongeluk met een Amerikaanse Marsrover mee naar de rode planeet was gereisd.

De conclusies vloeien voort uit het project MERCCURI. Voor dit project werden bacteriën verzameld die onder meer in musea, scholen, op monumenten, ruimtevaartuigen en sportvelden voorkomen (de meeste van deze bacteriën komen overigens ook in het internationale ruimtestation voor). Vervolgens werden een aantal van deze bacteriën naar het internationale ruimtestation gestuurd. Onderzoekers vergeleken daarna het gedrag van de bacteriën in de ruimte met dat van hun soortgenoten op aarde. De meeste bacteriën op aarde onderscheidden zich nauwelijks van hun soortgenoten in de ruimte. Behalve Bacillus safensis. Deze bacterie gedijde beter in de ruimte dan op aarde.

Bacillus safensis. Afbeelding: JPL.

Bacillus safensis. Afbeelding: JPL.

Mars
Bacillus safensis werd kort voor de lancering in 2004 van een Marsrover geplukt. Het had dus niet veel gescheeld of deze bacterie was naar de rode planeet gereisd. Of deze de reis overleefd zou hebben en ook op Mars uit de voeten zou kunnen, is natuurlijk de vraag, maar in het ISS groeide de bacterie in ieder geval zestig procent beter dan op aarde.

Genoom
Onduidelijk is nog waarom de bacterie het in de ruimte zo goed doet. Recent hebben onderzoekers het genoom van de bacterie in kaart gebracht. Ze hopen in dat genoom aanwijzingen te vinden voor de verrassende groei van de bacterie in de ruimte.

Het onderzoek naar het gedrag van bacteriën in de ruimte is belangrijk, zo stelt onderzoeker David Coil. “Veel mensen vragen ons waarom we microben de ruimte in sturen. Begrijpen hoe microben zich in beperkte zwaartekracht gedragen, is belangrijk voor het plannen van langdurige bemande ruimtevluchten, maar kan ook meer inzicht geven in hoe deze microben zich gedragen in door mensen gebouwde leefomgevingen op aarde.” Daarnaast hopen de onderzoekers met het project – waaraan naast wetenschappers ook ‘gewone’ mensen meewerken – jonge mensen zover te krijgen dat ze een carrière in de wetenschap ambiëren of zich in ieder geval betrokken weten bij de wetenschap.