Voor het eerst hebben wetenschappers aangetoond dat fotosynthetische bacteriën in staat zijn om in de ruimte te overleven. De bacteriën brachten maar liefst anderhalf jaar (553 dagen) in de ruimte door en een belangrijk deel van de organismen doet het nog prima, zo maakten de onderzoekers bekend. En dat is zeer goed nieuws.

Wetenschappers zijn heel nieuwsgierig naar bacteriën die het goed doen in de ruimte. De kleine organismen kunnen toekomstige astronauten wellicht van dienst zijn. Zo zouden ze gebruikt kunnen worden om de systemen die de mens in de ruimte in leven houden, schoon te maken.

Mineraal
“Wanneer we een basis op de maan of op Mars ontwikkelen dan kunnen we bacteriën gebruiken voor bio-mining,” vertelt onderzoeker Karen Olsson-Francis. “Dan gebruiken we ze om belangrijke mineralen uit gesteenten te halen.”

‘Zaaien’
Het experiment toont ook aan dat de populaire theorie omtrent ‘zaaien’ in de ruimte wel eens waar kan zijn. Gesteenten met bacteriën kunnen tussen planeten reizen en hebben in het verleden wellicht leven op andere planeten gebracht.

Extreem
De bacteriën zijn tijdens hun verblijf in de ruimte blootgesteld aan extreem ultraviolet licht, kosmische straling en grote temperatuurverschillen. Het water dat zich in de gesteenten waar de bacteriën in zaten, bevond is bovendien verdampt. Hoe de organismen het hebben overleefd, is nog onduidelijk en moet uit nader onderzoek blijken.

Beschermen
“De bacteriën vormen een kolonie van enkele cellen die waarschijnlijk de cellen in het centrum ervan beschermen tegen blootstelling aan UV-straling,” legt onderzoeker Charles Cockell uit. “(…) Ik vermoed dat ze ook hun DNA heel goed zelf kunnen repareren.”

Het is niet voor het eerst dat bacteriën het enkele jaren in de ruimte uithouden. Het is wel voor het eerst dat fotosynthetische bacteriën laten zien wat ze in het heelal waard zijn. De bacteriën hebben een dikke celwand en dat verklaart wellicht waarom ze het zo goed deden. De bacteriën en gesteenten waren afkomstig van de kliffen aan de Engelse kust en werden in 2008 naar het ISS gestuurd.