Eén op de vijf zeevogels met een stukje ballon in zijn maag moet dit met de dood bekopen.

Dat blijkt uit een studie gepubliceerd in het tijdschrift Nature. Hoewel zeevogels in meerdere mate hard plastic inslikken, blijkt dat de kans kleiner is dat ze hieraan sterven dan als ze zachtere kunststoffen, zoals ballonnen, opeten.

Doodsoorzaak
In de studie bestudeerden de onderzoekers de doodsoorzaak van 1733 zeevogels van 51 verschillen soorten. En uit de bevindingen blijkt dat één op de drie afval had ingeslikt. “Afval in de oceaan is wereldwijd een erkend probleem,” zegt onderzoeker Lauren Roman. “Echter is de relatie tussen de hoeveelheid of het soort afval dat een zeevogel opeet en sterfte minder goed begrepen.”


Plastic
En daar besloten de onderzoekers wat aan te doen en begonnen de inname van plastic-afval onder zeevogels in kaart te brengen. En hun bevindingen zijn best onthutsend. Zo blijkt bijvoorbeeld dat de kans dat een zeevogel komt te overlijden na het inslikken van slechts een enkel stuk plastic met 20% toeneemt. Bij negen stuks loopt dit percentage op tot 50% en bij 93 stuks zelfs tot de volledige 100%. De belangrijkste doodsoorzaak was volgens de onderzoekers de blokkering van het maagdarmkanaal, gevolgd door infecties en andere complicaties in het spijsverteringsstelsel.

Ophopingen
Het lijkt erop dat harde plastic stukjes makkelijker door de darmen bewegen, terwijl zachte kunststoffen waarschijnlijk worden samengeperst en fatale ophopingen vormen. Zo is de kans dat een zeevogel stikt in een zacht stukje plastic 32 keer groter dan bij de inname van hardere kunststoffen.

Ballon
Maar veruit de meeste zeevogels stikken in ballonnen. Zo kwamen de onderzoekers erachter dat bijna één op de vijf zeevogels die een ballon of een stukje ballon in zijn maag had hieraan overleed. “Hoewel zacht plastic slechts 5% van het ingeslikte afval vertegenwoordigt, is dit wel verantwoordelijk voor meer dan 40% van de sterfgevallen,” zegt Roman.

Hoewel de studie aantoont dat vooral zachte kunststoffen zoals ballonnen een gevaar vormen, benadrukt Roman dat al het plastic dodelijk kan zijn voor zeevogels. “Als een zeevogel plastic eet, neemt het risico dat hij dit met de dood moet bekopen, toe. Zelfs één enkel stukje kan al dodelijk zijn,” zegt Roman. “Het bewijs is duidelijk. Als we willen voorkomen dat er meer zeevogels sterven door plastic, moeten we dit afval in hun leefomgeving opruimen.”