mercurius

Astronomen hebben aanwijzigingen gevonden dat Jupiter indirect invloed uitoefent op de lengte van een dag op Mercurius. Mercurius draait namelijk negen seconden sneller om zijn as dan gedacht.

Uit metingen van ruimtesonde MESSENGER – die in april 2015 op de kleine planeet neerstortte – blijkt dat Mercurius iets sneller om zijn as draait. “Het is geen groot verschil, maar het is wel iets wat we niet hadden verwacht”, schrijft wetenschapper Jean-Luc Margot. Volgens Margot is de rotatie van Mercurius complex.

De wetenschappers vermoeden dat het grote zwaartekrachtsveld van Jupiter indirect verantwoordelijk is voor de versnelling van de rotatie van Mercurius. De grote gasplaneet trekt aan Mercurius, waardoor de afstand van Mercurius tot de zon groter wordt en de invloed van de zon op de rotatie Mercurius verandert. Jupiter draait iedere twaalf jaar om de zon, terwijl Mercurius 88 dagen over een compleet rondje om zijn moederster doet. Deze gegevens kunnen gebruikt worden om te bepalen of Jupiter inderdaad invloed heeft op Mercurius. In 2017 gaat ESA’s BepiColombo-ruimtesonde naar Mercurius om uit te zoeken of dit klopt.

Waterijs
Vorig jaar is voor het eerst waterijs op de planeet Mercurius gevonden. Het waterijs bevindt zich in diepe, donkere kraters. Het is een verrassing, want op Mercurius kan het 400 graden Celsius worden.

Als de afstand tussen Mercurius en de zon groter is, dan vertraagt de zon de rotatiesnelheid van Mercurius. De achterstand – bij één volledige omwenteling – is ongeveer 460 meter. Dat is gelijk aan de hoogte van het Empire State Building. Kortom, het is geen gigantisch verschil. De kleine planeet gaat sneller roteren wanneer de afstand tussen de zon en Mercurius kleiner is en maakt zo het verschil weer goed.

De schommeling van Mercurius (libratie) is groter dan verwacht. De astronomen beweren dat dit een aanwijzing is dat de buitenste kern van Mercurius vloeibaar is. Hierdoor zijn de binnenste en buitenste lagen van de planeet niet aan elkaar ‘geplakt’, waardoor er grotere schommelingen kunnen plaatsvinden.

Eén van de mooiste foto’s van Mercurius die door MESSENGER is gemaakt. Op de foto is de bijzondere krater Debussy zichtbaar. Onderaan zie je een stukje van de zuidpool.