Het brein van ouderen en kinderen reageert langzamer dan dat van jongeren. Maar voor ouderen is dat een keuze, zo blijkt.

“Veel mensen denken dat het heel natuurlijk is dat het brein van oudere mensen langzamer wordt naarmate ze ouder worden,” vertelt onderzoeker Roger Ratcliff. “Maar wij hebben ontdekt dat dat niet altijd waar is. In sommige situaties hebben 70-jarigen dezelfde reactiesnelheid als 25-jarigen.”

Experimenten
Ratcliff en zijn collega’s baseren hun conclusies op experimenten onder jongeren, ouderen en kinderen. In het nieuwste onderzoek werden kinderen voor een computerscherm gezet. Ze kregen asterisken te zien en moesten zo snel mogelijk op toets 1 of toets 2 drukken. Toets 1 moest ingedrukt worden als het aantal asterisken klein was (31 tot 50 exemplaren). Toets 2 was voor grotere hoeveelheden (51 tot 70). In een tweede experiment kregen de proefpersonen letters te zien en moesten ze aangeven of die letters een Engels woord vormden of niet.

WIST U DAT…

…een onderzoeker van de universiteit van Amsterdam onlangs nog ontdekte waarom ouderen geen snelle keuzes kunnen maken?

Resultaten
De jongere kinderen hadden een langere reactietijd dan de oudere kinderen. Zij hadden namelijk net als ouderen meer tijd nodig om een keuze te maken. De jongere kinderen bleken echter ook minder goede antwoorden te geven. “Jonge kinderen zijn niet zo goed in staat om gebruik te maken van de informatie die ze krijgen en dus zijn ze minder accuraat,” legt Ratcliff uit. “Dat verandert als ze ouder worden.”

Accuraat en snel
Ook ouderen en jongvolwassenen ondergingen de experimenten. De jongvolwassenen reageerden sneller. Maar beide groepen waren ongeveer even accuraat. In een eerder onderzoek moedigden de wetenschappers de ouderen aan om heel snel te reageren. De verschillen tussen de reactietijd van de jongeren en ouderen vielen grotendeels weg en de ouderen waren nog steeds accuraat. In andere woorden: 85- en 90-jarigen waren net zo snel en accuraat als jongvolwassenen.

Volgens Ratcliff wil dat niet zeggen dat het brein van ouderen nog net zo goed werkt als dat van jongeren. Zo kan het geheugen weldegelijk wat in moeten leveren wanneer mensen ouder worden. Maar dat wil niet zeggen dat het brein in zijn geheel achteruitgaat. “Er zijn dingen die ouderen vrijwel net zo goed kunnen als jongeren.”