Astronomen stellen in een nieuw paper dat er op zestien lichtjaar van de aarde mogelijk een leefbare exoplaneet bestaat. De bevindingen zijn gepresenteerd in een nieuw paper op Arxiv.org. Aangezien het paper nog niet is geaccepteerd voor publicatie in een wetenschappelijk tijdschrift – vaak op basis van een peer review – moeten we nog even wachten op de daadwerkelijke bevestiging.

De nieuwe exoplaneet maakt deel uit van het systeem Gliese 832. Dit is geen onbekend planetenstelsel, want Gliese 832B en Gliese 832C kennen we al. Gliese 832B is een gasplaneet, die iets kleiner is dan Jupiter. Gliese 832C is een superaarde, die vijf keer zo zwaar is als onze planeet. Deze exoplaneet draait op een afstand van 0,16 astronomische eenheden om de moederster Gliese 832. Aangezien 1 astronomische eenheid gelijk is aan de afstand tussen de zon en de aarde, is 0,16 AE erg dichtbij. Daar moet wel bij gezegd worden dat de moederster Gliese 832 een zwakke ster is in vergelijking met onze zon. Deze rode dwergster straalt minder licht en warmte. Toch is het op Gliese 832C waarschijnlijk te warm voor (intelligent) leven. De exoplaneet stond in 2015 wel op de zevende plek in de top tien van aardachtige exoplaneten.

De nieuwe exoplaneet is nog niet direct waargenomen. Astronomen Suman Satyal, J. Griffith en Z. E. Musielak beweren in het paper dat er wel bewijzen zijn dat er een derde planeet bestaat tussen de banen van Gliese 832B en Gliese 832C.

Model
Het gat tussen Gliese 832B en Gliese 832C is opvallend groot: ruim 3 AE, oftewel zo’n 500 miljoen kilometer. Dit is ongebruikelijk, zo blijkt uit analyses van andere zonnestelsels. De astronomen hebben een model gemaakt, waarbij ze een planeet tussen Gliese 832B en Gliese 832C plaatsen. Wat blijkt: zo’n systeem is heel stabiel.

Gliese 832B & Gliese 832C
Als er een exoplaneet bestaat tussen Gliese 832B en Gliese 832C, dan is deze planeet even zwaar als één tot vijftien aardes en draait deze planeet ergens tussen de 0,25 AE en 2 AE om Gliese 582. Aangezien de leefbare zone rondom Gliese 832 eindigt op een afstand van ongeveer 0,28 AE, is er een ruimte van 0,03 AE over waar een aardachtige exoplaneet kan gedijen. Maar als alles op de juiste plek valt, dan is het jackpot!

Buitenaardse wereld bezoeken
Met deze informatie kunnen astronomen gericht op zoek gaan naar een derde exoplaneet om Gliese 832. Wie weet bestaat deze exoplaneet echt en dan kunnen we in de verre toekomst misschien wel een bezoekje brengen aan deze buitenaardse wereld. Met het ruimtevaartuig van Stephen Hawking zou het zo’n 80 jaar kosten om Gliese 832 echt te bezoeken.