curiosity

Marsrover Curiosity heeft aanwijzingen gevonden dat leven op Mars in het verleden tot de mogelijkheden behoorde. Dat heeft NASA zojuist tijdens een persconferentie bekend gemaakt. In een steen op Mars trof Curiosity belangrijke chemische elementen die nodig zijn voor leven, aan.

Enkele weken geleden boorde Curiosity een gaatje in een steen op Mars. De Marsrover verzamelde vervolgens materiaal uit de steen en analyseerde dat. Uit de analyse is nu gebleken dat zich in het poeder dat Curiosity uit de steen heeft gehaald zwavel, waterstof, zuurstof, fosfor, koolstof en stikstof aanwezig is. Dit zijn stuk voor stuk ingrediënten voor leven. “Een fundamentele vraag die we tijdens deze missie wilden beantwoorden, is of er ooit leven mogelijk was op Mars,” vertelt onderzoeker Michael Meyer. “Op basis van wat we nu weten, is het antwoord op die vraag ‘ja’.”

Vochtig
Curiosity onderzocht een steen in de Yellowknife Bay. “Het verzamelde monster bestaat voor zeker 20 procent uit kleimineralen,” vertelt onderzoeker David Blake. Het wijst erop dat het gebied meerdere malen in de geschiedenis vochtig was en in tegenstelling tot andere gebieden op Mars niet extreem zout, niet zuur en niet oxiderend.

WIST U DAT…

…Curiosity nabij de plaats waar hij nu een steen onderzocht eerder sporen van een diepe en snel stromende rivier aantrof?

Energie
De onderzoekers zijn verbaasd dat ze in de steen een mix van geoxideerde, minder geoxideerde en zelfs niet-geoxideerde chemicaliën hebben gevonden. “De diversiteit aan chemische ingrediënten die we in dit monster hebben aangetroffen is indrukwekkend.” Van microben op aarde weten we dat ze dol zijn op zo’n diversiteit aan chemische stofjes: ze gebruiken ze als energiebron. Mogelijk hebben microben op Mars ooit hetzelfde gedaan.

Al met al krijgen we zo een heel ander beeld van het droge, rode Mars dat we vandaag de dag zien. Ooit waren de omstandigheden op de planeet gunstig als het gaat om het ontstaan of in stand houden van leven. De onderzoekers hopen in de komende weken nog meer onderzoek in Yellowknife Bay te doen. Daarna zal Curiosity doorrijden naar Mount Sharp. Hier komen ook kleimineralen en sulfaatmineralen voor: wellicht kan een onderzoek daar ons meer informatie geven over hoe lang de omstandigheden die gunstig waren voor leven, aanhielden.