Om de zoveel tijd bereikt ons het nieuws dat er buitenaards leven is ontdekt, maar even snel als die geruchten opduiken, worden ze alweer de kop ingedrukt. Dit keer beweert een NASA-wetenschapper gefossiliseerde vormen van buitenaards leven te hebben aangetroffen in fragmenten van drie zeldzame koolstofhoudende meteorieten.

Waarheid of de zoveelste gissing? De wetenschappelijke wereld reageert zowel enthousiast als sceptisch.

FOTO
Een uitvergrote foto van de meteoriet. Er zijn allerlei filamenten zichtbaar.

Richard Hoover, die de ‘ontdekking’ deed, publiceerde eergisteren zijn artikel. Naast dit artikel zijn foto’s te zien van kleine wezens, die wel iets weg hebben van wormen of algen. Eén van deze bacteriën is linksboven te zien. De resultaten zijn te lezen in het Journal of Cosmology. Hoover omschrijft de bacteriën als ‘autochtone fossielen’.

“Ik ben ervan overtuigd dat deze bacteriën zijn ontstaan in de ruimte en dus niet pas nadat de meteoriet op aarde landde”, beweert Hoover in het artikel.

“Sommige bacteriën lijken op aardse soorten, zoals de Titanospirillum velox”, vertelt Hoover aan Fox News in een exclusief interview. “Toch zijn er andere bacteriën die er erg vreemd uitzien en die wij niet gemakkelijk kunnen identificeren.”

FLASHBACK
In 1996 vonden wetenschappers een gefossiliseerde bacterie in een meteoriet ALH 84001. Astrobioloog David McKay publiceerde een artikel met als conclusie dat de bacterie mogelijk afkomstig was van Mars. Kort daarna hield president Clinton een toespraak om op deze ontdekking terug te komen. Gaat president Obama één dezer dagen ook een toespraak geven?

Zeer gerespecteerd
Met zijn ontdekking wil Hoover aantonen dat het leven overal is en dat het leven op aarde mogelijk afkomstig is van andere planeten, kometen of asteroïden. Toch is Hoover niet de eerste persoon die met een dergelijke claim komt over buitenaards leven. Daarom roept Hoovers verhaal sceptische vragen op over hoe organismen in de ruimte hebben kunnen overleven. En natuurlijk over het ontstaan van het universum zelf.

Rudy Schild, hoofdredacteur van het Journal of Cosmology en een lid van het Centrum voor Astrofysica bij het Harvard-Smithsonian, schrijft in zijn tijdschrift dat Hoover alles behalve een charlatan is, maar juist een “zeer gerespecteerd wetenschapper en astrobioloog met een uitmuntende staat van dienst bij de NASA”.

Heropleving
Met het artikel van Hoover is een heropleving ontstaan in de discussie of er nu wel of niet leven aanwezig is in de kosmos. Sommige wetenschappers geloven dat de nieuwe claim gehuld zal blijven in onzekerheid. Wat denkt u?