Op de top van de vulkaan Mauna Kea komt één van de grootste telescopen ter wereld. De universiteit van Hawaï krijgt 1,3 miljard dollar van de Hawaïaanse overheid om de Thirty Meter Telescope (TMT) te bouwen. De telescoop beschikt een hoofdspiegel van 30 meter, waardoor de TMT negen keer meer licht opvangt van de meest krachtige telescopen anno 2011.

In vergelijking: de Keck-telescoop – op dit moment de grootste telescoop ter wereld – heeft een spiegel met een breedte van 10 meter. De Hubble-telescoop heeft een spiegel met een grootte van 2,4 meter. Toch presteert deze telescoop zeer goed, omdat Hubble geen last heeft van de storende atmosfeer van de aarde.

Grootste ter wereld?
Gaat de Thirty Meter Telescope de grootste telescoop ter wereld worden? Nee, want in 2018 is de bouw van de Europese Extremely Large Telescope afgerond, een telescoop met een hoofdspiegel van 42 meter. Deze telescoop wordt gebouwd in Chili. Het bouwproces gaat 960 miljoen euro kosten.

Giant Magellan Telescope
Naast de Thirty Meter Telescope en de Extremely Large Telescope komt er aan het eind van dit decennium nóg een reuzentelescoop bij, namelijk de Giant Magellan Telescope. Deze telescoop heeft een spiegeldiameter van 24,5 meter en wordt net als de Europese kanjer gebouwd in Chili.

Heilige plek
Niet iedereen is ermee eens dat de Thirty Meter Telescope op de Mauna Kea wordt geplaatst. De inheemse bevolking van Hawai ziet de vulkaan als een heilige plaats, die met rust gelaten moet worden. Toch is de kans klein dat tegenstanders het project nu nog tegen kunnen houden.