De ontdekking werpt een nieuw licht op het ontstaan van leven op aarde.

Onderzoekers hebben in een stervormingsgebied waarin zich momenteel protoster IRAS16293-2422 B ontwikkelt, het molecuul glycolnitril ontdekt. Dit molecuul wordt gezien als een belangrijke voorloper van adenine, één van de nucleobasen die zowel het DNA als RNA in levende organismen vormen.

Interessant
Het is een interessante ontdekking, omdat het molecuul opduikt in het materiaal waaruit sterren gevormd worden. Het suggereert voorzichtig dat planeten in de aanwezigheid van in ieder geval dit ingrediënt voor leven, ontstaan. “Wij hebben aangetoond dat dit belangrijke prebiotische molecuul gevormd kan worden in het materiaal waaruit sterren en planeten ontstaan en dat brengt ons een stap dichter bij het identificeren van de processen die geleid kunnen hebben tot het ontstaan van leven op aarde,” aldus onderzoeker Shaoshan Zeng.

Afbeelding: Víctor M. Rivilla & Ben Mills & Herschel-SPIRE 500 microns.

ALMA
IRAS16293-2422 B bevindt zich in een stervormingsgebied op zo’n 450 lichtjaar afstand van de aarde. Dat stervormingsgebied draagt de naam rho Ophiuchi en wordt gekenmerkt door warme en dicht op elkaar gepakte regio’s waarin sterren het levenslicht zien. Dat het molecuul glycolnitril zich ophoudt in het materiaal waaruit deze sterren ontstaan – ook wel het interstellaire medium genoemd – blijkt uit waarnemingen van het Atacama Millimeter/submillimetre Array.

Eerder ontdekten wetenschappers in hetzelfde gebied ook al het methylisocyanaat. Dit is een zogenoemd isomeer van glycolnitril. Dat betekent dat methylisocyanaat uit dezelfde atomen is opgebouwd, maar dat die net iets anders georganiseerd zijn, waardoor het resulterende molecuul andere chemische eigenschappen heeft.