Tijdens een flinke verkoudheid zit de neus vaak helemaal dicht en ruiken we niets. Toch nemen de systemen in ons brein die reuk verwerken dan geen dagje vrij. In plaats daarvan gaat ons brein overuren maken. En dat is maar goed ook…

Wetenschappers verzamelden een groep proefpersonen en blokkeerden de neusgaten, zodat de proefpersonen niets konden ruiken. ‘s Nachts konden de proefpersonen wel gewoon ruiken. Het experiment duurde zeven dagen en tijdens het experiment werd ook de hersenactiviteit van de proefpersonen goed in de gaten gehouden.

Orbitofrontale cortex
Direct nadat de neuzen van de proefpersonen dicht kwamen te zitten, nam de activiteit in de orbitofrontale cortex sterk toe, zo meldt het blad Nature Neuroscience. In de piriform cortex nam de activiteit juist af. Beide delen van het brein spelen een grote rol in ons vermogen om geuren waar te nemen. Wanneer de onderzoekers ervoor zorgden dat de neuzen van de proefpersonen weer open waren, waren de proefpersonen direct weer in staat om geuren waar te nemen. En een week na het experiment reageerde het brein weer net zo op geuren als daarvoor.

WIST U DAT…

Het systeem
Wanneer we niets kunnen ruiken, dan compenseert ons brein dat. En dat is echt noodzakelijk. “Je moet voortdurend input van je zintuigen hebben om je hersenen in staat te stellen informatie over geuren te updaten,” vertelt onderzoeker Keng Nei Wu. “Wanneer je neusgaten geblokkeerd zijn, probeert je brein zich aan het gebrek aan informatie aan te passen, zodat het systeem niet kapotgaat. Het verklaart waarom we direct nadat de verkoudheid over is, weer in staat zijn om perfect te ruiken. “Het brein compenseert voor het gebrek aan informatie, dus wanneer je weer kunt ruiken, werkt het (systeem, red.) direct uitstekend.”

Wat zeer opvallend is, is dat ons brein zich zo snel aan veranderingen aan kan passen. Het begint niet lang nadat de neusgaten geblokkeerd zijn geraakt al met compenseren. En wanneer de neusgaten weer vrij zijn, duurt het ook niet lang voordat de hersenactiviteit weer helemaal normaal is. Dat de hersenen zich zo snel aan kunnen passen, denken de onderzoekers wel te kunnen verklaren. Waarschijnlijk komt het doordat verkoudheid en allergieën die kunnen leiden tot een verstopte neus vaak voorkomen.