Miljarden jaren geleden kwamen het Andromeda-stelsel en het Triangulum-stelsel bijna met elkaar in botsing. Dat blijkt uit nieuwe observaties.

In 2004 ontdekten onderzoekers tussen het Andromeda-stelsel (M31) en het Triangulum-stelsel (M33) een stroom van waterstofgas. Maar andere wetenschappers trokken die ontdekking in twijfel. Nu blijkt uit nieuwe observaties dat zich tussen de twee sterrenstelsels inderdaad gas bevindt. Het gas vormt een soort ‘brug’ tussen de twee sterrenstelsels.

Botsing
Het gas vertelt mogelijk het verhaal van twee sterrenstelsels die bijna met elkaar in botsing kwamen. “We denken dat het zeer waarschijnlijk is dat het waterstofgas dat we tussen M31 en M33 zien het restant is van een ‘staart’ die ontstond tijdens een ontmoeting tussen die twee, die mogelijk miljarden jaren geleden plaatsvond,” vertelt onderzoeker Spencer Wolfe. Zo’n staart ontstaat wanneer twee sterrenstelsels dicht bij elkaar komen en gas in de ruimte tussen de sterrenstelsels trekken.

Lang geleden
De onderzoekers zijn ervan verzekerd dat de ontmoeting tussen M31 en M33 lang geleden plaatsvond. “Want geen van beide sterrenstelsels vertonen vandaag de dag nog sporen van zo’n verstoring.”

Op deze afbeelding zijn de twee sterrenstelsels en de brug van gas er tussen goed te zien. Afbeelding: Bill Saxton, NRAO / AUI / NSF.

Nader onderzoek
De wetenschappers zetten hun studie voort. Ze hopen in de toekomst nog meer over het gas te weten te komen en dan ook meer te kunnen zeggen over de historie van deze twee sterrenstelsels.

Overigens is het niet ongebruikelijk dat twee sterrenstelsels met elkaar botsen. Ons sterrenstelsel wacht waarschijnlijk hetzelfde lot en botst in de verre toekomst met het Andromeda-stelsel en mogelijk ook het Triangulum-stelsel.