cassini

Cassini trakteert ons op de beste foto’s die ooit van de noordpool van Saturnus’ maan Enceladus zijn gemaakt.

Cassini maakte de foto’s begin deze week toen de ruimtesonde op een afstand van zo’n 1839 kilometer langs het oppervlak van de maan scheerde. Nog niet eerder hebben we de noordpool van de maan – die tijdens eerdere scheervluchten van Cassini in duister gehuld was – van zo dichtbij kunnen bekijken. De foto’s kunnen ons dan ook veel nieuwe dingen vertellen over het noordelijke deel van deze maan.

Kraters
Voorafgaand aan de scheervlucht hadden onderzoekers wel ideeën over hoe de noordpool van de maan eruit zou zien. Zo verwachtten ze er veel kraters te zien. Die zijn er inderdaad, zo blijkt uit de foto’s.

Foto: NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute.

Foto: NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute.

Scheuren
Daarnaast vroegen onderzoekers zich af of er op de noordpool – net zoals op de zuidpool – veel scheuren in het oppervlak van de maan zouden zitten. En jawel, ook die zijn er te vinden. Ze lopen in veel gevallen dwars door de kraters heen. “Deze dunne lijnen zijn alomtegenwoordig op Enceladus en nu zien we dat ze zich over de noordelijke terreinen uitstrekken,” vertelt onderzoeker Paul Helfenstein.

De eerstvolgende scheervlucht langs Enceladus staat gepland voor 28 oktober. Dan zal Cassini op een afstand van zo’n 49 kilometer langs de zuidpool van Enceladus vliegen. Tijdens deze ontmoeting met de maan van Saturnus duikt de ruimtesonde bovendien door een ijsgeiser heen. Hopelijk komen we tijdens die duikvlucht meer te weten over de samenstelling van de oceaan die zich onder het ijzige oppervlak van Enceladus bevindt.

Drie kraters op een rijtje. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute.

Drie kraters op een rijtje. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute.