makeover

Dankzij een nieuwe techniek zijn de fantastische beelden die Cassini de afgelopen tien jaar van Titan maakte, nog fantastischer geworden. Ze zijn ontdaan van hun ‘korrelige’ uiterlijk en scherper dan ooit!

De afgelopen tien jaar maakte ruimtesonde Cassini – die in een baan rond Saturnus cirkelt – prachtige foto’s van het oppervlak van Titan. Dankzij de beelden weten we dat de maan een divers oppervlak kent met woestijnachtige gebieden en diepe meren. Dat de beelden altijd wat ‘korrelig’ waren: dat was iets waar we noodgedwongen genoegen mee namen. Het was het resultaat van ‘elektronische ruis’. En ook al maakte die ruis het lastig – en soms zelfs onmogelijk – om kleine oppervlaktekenmerken en veranderingen op Titan te detecteren: het was altijd nog beter dan het pre-Cassini tijdperk waarin we vrijwel niets van Titan wisten.

Hoofdpijn
Maar de ruis bleef sommige onderzoekers toch dwarszitten. “Ik kreeg hoofdpijn van de ruis in de beelden,” stelt onderzoeker Antoine Lucas. Hij besloot te kijken of hij er iets aan kon doen. Nabij Parijs vond hij enkele onderzoekers die een algoritme hadden ontwikkeld dat met de ruis af kon rekenen. In samenwerking met deze wetenschappers liet hij het algoritme los op de beelden van Cassini. En het werkte: het algoritme hielp de onderzoekers aan beelden van Titan die veel helderder en gemakkelijker te interpreteren zijn. “Mijn hoofdpijn was weg en nog belangrijker: we kunnen het oppervlak van Titan nu beter gaan begrijpen door de nieuwe techniek te gebruiken.”

Mét (boven) en zonder (onder) ruis. Afbeelding: NASA / JPL Caltech / ASI.

Mét (boven) en zonder (onder) ruis. Afbeelding: NASA / JPL Caltech / ASI.

Selectief
Aangezien het vrij arbeidsintensief is om alle foto’s van ruis te ontdoen, richten de onderzoekers zich voor nu op de foto’s die het belangrijkst zijn. Of de foto’s die heel raadselachtig lijken.

Door de beelden van ruis te ontdoen, kunnen onder meer nauwkeurigere 3D-kaarten van het oppervlak van Titan gemaakt worden. En met een helderdere kijk op de rivieren, kustlijnen van meren en duinen krijgen onderzoekers ook een beter beeld van de processen die het oppervlak van Titan vormgeven. “Deze nieuwe techniek geeft een frisse kijk op de gegevens en helpt ons om de originele beelden beter te begrijpen,” stelt onderzoeker Stephen Wall. Door de verwijderde ruis ook nog eens te analyseren, kunnen de wetenschappers bovendien wellicht meer te weten komen over eigenschappen van het oppervlak en de situatie net onder het oppervlak van Titan.