mount sharp

In de krater waar Curiosity momenteel onderzoek doet, was 3,8 tot 3,3 miljard jaar geleden een meer te vinden.

Eerder onderzoek suggereerde al dat er in de krater ooit een meer was. Maar nu kunnen onderzoekers dat bevestigen. Ze baseren zich op observaties van Marsrover Curiosity. De Marsrover bestudeerde de verschillende lagen die de basis van Mount Sharp – de berg in het hart van de Gale-krater – vormen en ontdekte dat het om door water afgezette sedimenten gaat. “Het is duidelijk dat het Mars van miljarden jaren geleden sterker op de aarde leek dan vandaag de dag,” stelt onderzoeker Michael Meyer. “De uitdaging is nu om uit te zoeken hoe dat kan en wat er met dat natte Mars gebeurd is.”

Droog en nat
Toen Curiosity nog onderweg was naar Mars stelden onderzoekers al vast dat de Gale-krater waarschijnlijk gevuld was met verschillende lagen sedimenten. Maar hoe kwamen die daar? Sommige onderzoekers stelden dat ze op een droge manier ontstaan waren: de wind had stof en zand op een hoop geblazen. Anderen dachten dat de sedimenten op een natte manier ontstaan waren: er zou zich hier ooit een meer hebben bevonden. De laatste observaties van Curiosity wijzen er nu sterk op dat in ieder geval voor het onderste deel van Mount Sharp het natte scenario klopt. “Terwijl we de Gale-krater doorkruisten, merkten we op dat er geologische patronen zijn die getuigen van snel bewegende stromen met daarin grind, maar ook plaatsen waar die stromen uit leken te komen in stilstaand water,” vertelt onderzoeker Ashwin Vasavada. “De voorspelling was dat we dichterbij Mount Sharp door water afgezette fijngemalen gesteenten zouden moeten gaan zien. Nu we daar aangekomen zijn, zien we eindelijk gelaagd sedimentair gesteente dat oorspronkelijk uit klei of modder bestond en lijkt op in een meer afgezette sedimenten.”

Langdurig
De sedimentaire gesteenten wijzen erop dat hier meren waren die langdurig standhielden en mogelijk door de tijd heen kleiner en weer groter werden. Deze meren zetten sedimenten af die uiteindelijk de basis van Mount Sharp vormden. “Waar vandaag de dag een berg is, was ooit een bekken en dat was gevuld met water,” vertelt onderzoeker John Grotzinger. Mogelijk zijn de lagen van de berg tot zo’n 800 meter boven de bodem van de krater door water afgezet. Daarboven lijkt het sediment door de wind te zijn afgezet.

De grote vraag is nu: waar kwam dat water dat in de Gale-krater belandde precies vandaan? Een deel kan afkomstig zijn geweest van sneeuw- en regenval in de hoger gelegen gebieden van de kraterrand. “We zijn geneigd om te denken dat Mars simpel is. Maar hoe meer je ernaar kijkt, hoe meer vragen er ontstaan.”