vesta

Asteroïde Vesta is niet langer een mysterie voor wetenschappers. Van juli 2011 tot juli 2012 vloog de Dawn-ruimtesonde in een baan om dit hemellichaam en onderzocht hij Vesta van binnen en buiten. Wetenschappers weten nu precies hoe dik de korst is en uit welke materialen het oppervlak bestaat.

Unieke asteroïde

Vesta is een bijzondere asteroïde. Het is de enige asteroïde met een aardachtige structuur (kern, mantel, korst). Vijf procent van alle meteorieten op aarde is afkomstig van Vesta. Dit heeft alles te maken met twee grote inslagen op Vesta, waardoor er veel materiaal van de asteroïde in de ruimte werd gegooid.

De grootste verrassing is dat Vesta een dikkere korst heeft dan verwacht. De korst is niet dertig kilometer dik, zoals verwacht, maar tachtig kilometer dik. Dit blijkt uit een analyse van een krater op de zuidpool van Vesta, die exact tachtig kilometer diep is. “Tijdens de inslag werd niet de mantel van de asteroïde bereikt”, legt onderzoeker Philippe Gillet uit van het Ecole Polytechnique Fédérale de Lausanne.

Dit betekent dat de korst van Vesta even dik is als de mantel van Vesta. Dit is goed te zien in de onderstaande infographic. De kern van de planetoïde bestaat uit ijzer en nikkel. De interne verdeling is anders dan bij de aarde. De aarde heeft een hele dunne korst, een forse mantel en een grote kern.

vesta2

Was de korst dunner? Dan zouden onderzoekers meer olivijnrijke gesteenten aantreffen op het oppervlak van Vesta. Deze olivijnrijke gesteenten zouden door inslagen over de hele asteroïde verspreid zijn. Dit is echter niet het geval. Omdat de korst dik is, hebben meteorietinslagen nooit de mantel kunnen bereiken en is het oppervlak grotendeels ‘olivijnvrij’.

De onderzoekers beweren dat hun analyses aantonen dat het planeetvormingsmodel verbeterd moet worden, zodat er ook rekening wordt gehouden met de banen van planeten, de groottes en de afkoeltijden.