Vorige week scheerde ruimtesonde Cassini rakelings langs de maan Enceladus en dit zijn de eerste beelden!

Op 28 oktober bekeek Cassini de zuidpool van Saturnus’ maan Enceladus van wel heel dichtbij. Op slechts 49 kilometer afstand scheerde Cassini langs het oppervlak van de maan. En dat leverde mooie plaatjes op. En de eerste plaatjes zijn nu op aarde gearriveerd!

Deze foto maakte Cassini tijdens de scheervlucht langs Enceladus. De geisers zijn duidelijk zichtbaar. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute.

Deze foto maakte Cassini tijdens de scheervlucht langs Enceladus. De geisers zijn duidelijk zichtbaar. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute.

Op deze foto - gemaakt door Cassini toen deze Enceladus naderde - schittert de maan in volle glorie. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute.

Op deze foto – gemaakt door Cassini toen deze Enceladus naderde – schittert de maan in volle glorie. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute.

Beter beeld
“Cassini’s adembenemende beelden geven ons een beeld van Enceladus, maar de meest opwindende wetenschappelijke bevindingen moeten nog komen,” zo benadrukt onderzoeker Linda Spilker. Ze verwijst natuurlijk naar de gegevens die Cassini tijdens zijn scheervlucht verzameld heeft over de ondergrondse oceaan die Enceladus bezit.

Het oppervlak van de maan van dichtbij. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute.

Het oppervlak van de maan van dichtbij. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute.

Geisers
Tijdens de scheervlucht maakte Cassini namelijk een duik door de geisers die de maan rijk is. Aangenomen wordt dat de waterdamp en ijsdeeltjes die deze geisers de lucht in slingeren afkomstig zijn uit de grote oceaan onder het dikke pak ijs dat Enceldus bedekt. De onderzoekers zijn met name benieuwd naar de samenstelling van die oceaan en of er sprake is van hydrothermale activiteit op de bodem van die oceaan. Als er hydrothermale activiteit is dan zou Enceladus zomaar een plek kunnen zijn waar leven mogelijk is.

Binnenkort zullen de onderzoekers de door Cassini verzamelde gegevens over de geisers gaan analyseren. Die analyse duurt naar verwachting enkele weken.

Toen de scheervlucht eenmaal achter de rug was, maakte Cassini nog deze foto. We zien Enceladus en de ringen van Saturnus. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute.

Toen de scheervlucht eenmaal achter de rug was, maakte Cassini nog deze foto. We zien Enceladus en de ringen van Saturnus. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute.