Een meningsverschil met de partner hoeft nooit meer uit de hand te lopen. Even samen puzzelen is namelijk al genoeg om het conflict op te lossen. Dat blijkt uit onderzoek. Mensen wiens laterale prefrontale cortex actief is – bij puzzelen bijvoorbeeld – kunnen hun emoties namelijk gemakkelijker bedwingen.

De laterale prefrontale cortex wordt geassocieerd met het maken van beslissingen en het oplossen van problemen. Door te puzzelen wordt de prefrontale cortex geactiveerd en zijn conflicten niet meer zo onoverkomelijk. Bovendien helpt het om de emoties onder controle te houden.

De onderzoekers bestudeerden gezonde stellen die al langer dan drie maanden een relatie hadden. Alle proefpersonen ondergingen een hersenscan terwijl ze naar afbeeldingen van hun partner keken. Op de afbeeldingen had de partner positieve, negatieve of neutrale gezichtsuitdrukkingen. Daarnaast werden tests gedaan om te kijken in welke mate de proefpersonen in staat waren om impulsen te controleren en hun aandacht te verleggen. De koppels hielden bovendien drie weken een dagboek bij waarin ze hun emotionele staat en eventuele ruzies vermeldden.

“We ontdekten – zoals je kunt verwachten – dat iedereen zich op de dag van een conflict met de partner slecht voelt,” vertelt onderzoeker Christine Hooker. “Maar de dag daarna voelden de mensen die een hoge activiteit in de laterale prefrontale cortex hadden zich beter en de mensen die een lage activiteit in de laterale prefrontale cortex hadden, voelden zich nog steeds slecht.”

Over het algemeen scoorden de mensen die zich de dag na het conflict beter voelden ook beter in de test waarin hun cognitieve controle werd beoordeeld. Dit suggereert dat er een link is tussen het controleren van emoties en een breder scala aan cognitieve vaardigheden.

Eerdere onderzoeken hadden al vastgesteld dat de laterale prefrontale cortex de emoties regelt, maar het is voor het eerst dat dat ook in het dagelijks leven is onderzocht.