De mensen in Afrika moeten van dit beest wakker hebben gelegen. De 7,5 meter lange krokodil crocodylus anthropophagus (letterlijk: mensetende krokodil) leefde zo’n 1,8 miljoen jaar geleden en is het grootste roofdier waar de mens met te maken had. De restanten van het dier werden in 2007 opgegraven en onlangs is de analyse afgerond.

“Ik kan niet garanderen dat deze krokodillen onze voorouders opaten, maar ze beten ze zeker,” vertelt onderzoeker Chris Brochu. Hij analyseerde niet alleen de restanten van de krokodil, maar ook de restanten van mensen die vlak bij de krokodil gevonden werden. De tandafdrukken van het dier staan nog in de menselijke botten. Veel onderzoekers dachten dat deze tandafdrukken afkomstig waren van de familie van de grote krokodil die tot op de dag van vandaag nog in de Nijl leeft. Maar Brochu concludeert anders.

Nonsens

Boven: Nijlkrokodil. Onder: de prehistorische nachtmerrie

De krokodillen die deze mensen aanvielen waren weliswaar net zo groot als de Nijlkrokodillen, maar hun snuit was dunner en langer. Bovendien droeg het dier hoorns. Dat dit dier zo verschilt van de bestaande krokodillensoorten bewijst dat er meer diversiteit in de krokodil zit dan werd aangenomen. “Mensen hebben krokodillen altijd gezien als langzaam evoluerende levende fossielen. Dat is nonsens.”

Van de c. anthropophagus zijn niet zoveel fossielen bekend en geen enkel fossiel is compleet. Dat maakt het moeilijk om vast te stellen of hij familie is van de Nijlkrokodil of dat zijn soort echt is uitgestorven.

Homo habilis

Brochu is er echter vrij zeker van dat de grote krokodillen de mensen in hun huizen bedreigden en ze vervolgens meenamen naar een poel met vers water. Met name de mensensoort homo habilis was een makkelijke prooi, omdat deze mensen slechts een meter lang waren en zo’n veertig kilo wogen.

De tandafdrukken die op de botten van de mensen zijn gevonden zijn volgens de onderzoekers niet door de c. anthropophagus aangebracht. “Grote krokodillen waren in staat om de mensen helemaal op te eten, zonder een spoor achter te laten.” Wellicht heeft een kleinere krokodillensoort de mensen gebeten.