Het zeepaardje: het blijft een rare snuiter met die paardachtige kop en sterk gebogen nek. Maar die speciale vormen zijn geen decoratie: ze zijn broodnodig. Dankzij de speciale vorm van zijn lichaam kan het zeepaardje net wat verder reiken en wordt zijn jachtgebied tot wel twintig procent groter. En dat betekent dat het dier veel meer voedsel tot zijn beschikking heeft.

De onderzoekers baseren hun conclusies op wiskundige modellen. Met behulp van de computer vergeleken ze de lichaamsvorm van het zeepaardje met die van de zeenaald. Dit visje lijkt op het zeepaardje, maar heeft geen gebogen, maar een recht lichaam.

Elastisch
Uit de modellen blijkt dat de nek van het zeepaardje zeer elastisch en stabiel is. Die eigenschappen stellen het dier in staat om een passerende garnaal – ook al bevindt deze zich op een wat grotere afstand – te grijpen.

Slechte zwemmer
Het zeepaardje kan zijn nek buigen en deze vervolgens razendsnel uitstrekken als er iets naar zijn gading voorbij komt zetten. En dat is geen overbodige luxe: het dier is namelijk een slechte zwemmer. Dus achter zijn prooi aangaan, is zinloos.

“Elke extra millimeter die je verder kunt reiken, is belangrijk,” concludeert onderzoeker Sam van Wassenbergh. “Want dat betekent: meer voedsel.” Uit de berekeningen van de wetenschappers blijkt dat het jachtgebied van een zeepaardje dankzij zijn bijzondere nek maar liefst twintig procent groter wordt.